AMERIKA SCHALTET DEN MIKROWELLENOFEN EIN

Als die Campbell Soup Company die Verbraucher fragte, wie stark sie der Aussage „Meine Mikrowelle ist mein Freund“ zustimmen, sagten 42 Prozent, dass sie „voll und ganz zustimmen“.

'Die Leute reden nicht so über ihre Staubsauger', sagte Phyllis Levy, Geschäftsführerin der Microwave Task Force von Campbell.

Abgesehen von der Zuneigung zu Geräten ist der Mikrowellenherd erwachsen geworden. Es ist so amerikanisch wie Mrs. Smiths Apple Pie In Minutes (nur 10 in der Mikrowelle).



Ernsthafte Köche ignorieren es nicht mehr, Haushalte mit zwei Einkommen sind darauf angewiesen und Fast-Food-Restaurants, die auf einem Markt geschäftiger Esser konkurrieren, müssen damit konkurrieren.

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Es scheint, dass drei gleichzeitige Faktoren zur Popularität der Mikrowelle beigetragen haben. Die Angst vor der Sicherheit des Ofens hat nachgelassen, die Preise für den Ofen sind gesunken und die Zeit für das Kochen von Grund auf hat sich verkürzt.

1980 besaßen 20 Prozent der amerikanischen Haushalte eine Mikrowelle. Bis 1986 hatte sich diese Zahl verdreifacht. Und 1990 sagen Experten voraus, dass acht von zehn Haushalten einen besitzen werden.

Darüber hinaus ergab eine Good Housekeeping-Umfrage aus dem Jahr 1986, dass die Hälfte aller Mikrowellenbesitzer mehr Mikrowellennahrungsmittel wünscht.

Bei dieser beeindruckenden Statistik verwundert es nicht, dass umfangreiche technische Recherchen, Verpackungskonzepte und neue Produktideen auf den Köpfen der Unternehmen lasten.

„Aus Sicht des Produzenten ist der Himmel die Grenze. Das ist ein ziemlich enormer Trend“, sagte Ellen Green, Sprecherin der National Food Processors Association.

'Fast alles, wo Wärme eine Rolle spielt, wird sich irgendwann als Mikrowellenartikel herausstellen', prognostizierte Alan Miller, Vice President of Sales Service von Sales Areas Marketing, Inc. (SAMI), einem Marktforschungsunternehmen.

Bequemes, warmes Essen bedeutet jedoch nicht immer hochwertiges Essen. Das Mikrowellen-Phänomen ist ein großes Geschäft, mehr eine Frage des Geldes als des Geschmacks oder der Ernährung. Viele der Produkte, die bereits auf den Markt kommen, sind lediglich umetikettierte oder neu formulierte Versionen von verarbeiteten, verpackten Lebensmitteln, die Fertiggerichten einen schlechten Ruf verleihen.

Einige Mikrowellenprodukte kosten mehr als ihre herkömmlichen Gegenstücke, haben längere Garzeiten als bei normalen Zubereitungen oder enthalten Lebensmittel, die für ihre schlechte Mikrowellenleistung berüchtigt sind.

Darüber hinaus ist es nicht immer leicht zu sagen, was ein Produkt für die Bezeichnung „Mikrowelle“ qualifiziert – eine spezielle Verpackung, eine Neuformulierung oder einfach nur der „Mikrowellen“-Hype –, da viele konventionelle Ofenprodukte bereits Mikrowellenhinweise enthalten.

Wie auch immer der Trend verläuft, „Mikrowelle“ ist das Marketing-Schlagwort der Stunde. Alles von Minute Rice bis Pel-Freez Rabbit enthält Mikrowellenanweisungen.

Heißes Müsli, das vom normalen Garen über das schnelle Garen bis hin zum Instant-Garen bis hin zu Mix 'n Eat reichte, kann auch in der Mikrowelle zubereitet werden. (Haben wir in Sekundenbruchteilen gekocht?)

Mikrowellenempfehlungen haben alten Fertiggerichten (Cheez Whiz, Chef Boyardee Spaghetti-O's, Franco-Americans Dosensoßen) eine neue Bedeutung gegeben und scheinen bei neuen Produkten genauso verbreitet zu sein wie die Behauptungen, dass sie ballaststoffreich oder zugesetzt sind.

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Während viele dieser Produkte einfach die alten Versionen sind, auf denen ein „Mikrowellen“-Banner angebracht ist, kam der größte Boom mit der Einführung von Produkten, die speziell für die Mikrowelle entwickelt wurden – ein Umsatz von 269 Millionen US-Dollar pro Jahr in 1986, nach SAMI.

Gefrorenes Mikrowellen-Popcorn, das erstmals 1978 von Pillsbury eingeführt und dann von anderen Unternehmen in lagerstabile Sorten übersetzt wurde – z.B. Orville Redenbacher – ist einer der größten Gewinner in dieser Kategorie.

Pillsbury hat kürzlich eine Mikrowellen-Kuchenmischung auf den Markt gebracht, die mit einer mikrowellenfesten Kochpfanne geliefert wird. Laut Pillsbury-Sprecherin Marlene Johnson ist die Mikrowellenmischung eine völlig andere Formulierung als die normale Kuchenmischung des Unternehmens.

Trotzdem können Sie Pillsbury's normale Kuchenmischung auch in die Mikrowelle stellen, obwohl wir die beiden nicht verglichen haben. Wir haben jedoch die normale Kuchenmischung von Pillsbury in einem herkömmlichen Ofen gebacken und die Mikrowellenmischung in der Mikrowelle gekocht. (Die normale Kuchenmischung war leichter, weicher und feuchter. 'Gekochter Teig' war, wie ein Verkoster den gummiartigen Mikrowellenkuchen beschrieb.)

Das Rennen ist auch im Gange, um die Technologie zu entwickeln, um kommerziell zubereitete frittierte Lebensmittel erfolgreich in der Mikrowelle zu erhitzen. 'Wer auch immer darauf kommt, wird ein Bündel machen', sagte Bill Piszek, Associate Marketing Research Manager der Microwave Task Force von Campbell. Campbell's Levy sagte, dass das Microwave Institute des Unternehmens, eine Dachgruppe von Vermarktern, Lebensmitteltechnologen und Verpackungsexperten, derzeit versucht, die knusprige Beschichtung zu meistern.

Einige Unternehmen versuchen dies bereits, mit ungleichem Erfolg. Ein Suszeptor – eine Schicht aus pulverisiertem Aluminium, die unter Kunststoff laminiert ist, absorbiert Mikrowellenenergie und erwärmt sich auf eine hohe Temperatur, ohne einen Lichtbogen zu verursachen – wird mit Pillsburys Mikrowellenpizza und Ore-Idas Pommes Frites, Rösti und Tater Tots verpackt. Der silbrige Film soll das Essen bräunen, was er tut, aber das bedeutet nicht unbedingt, dass er knusprig wird.

Andere Unternehmen haben den Ansatz verfolgt, Produkte zu vermarkten, die in beide Richtungen gehen – in die Mikrowelle oder einen herkömmlichen Ofen. Stouffer's hat vor kurzem angekündigt, dass es für seine Vorspeisen, Beilagen und Lean Cuisine ein Dual-Ofen-Tablett verwenden wird.

Neben Tiefkühlkost werden auch frische und ungekühlt verpackte Lebensmittel zunehmend für den Mikrowelleneinsatz entwickelt, prognostizierte Robert McMath von Marketing Intelligence Services, Ltd., einem Forschungsunternehmen, das einen neuen Produkt-Newsletter veröffentlicht.

Mikrowellen-Kaffeebeutel für frisch gebrühten Kaffee und Mikrowellen-Tee wurden in Testmärkten eingeführt, und McMath sagte, dass einige Weinkühlerunternehmen sogar die Möglichkeit von heißen Toddies diskutiert haben.

Was die Verbraucher über den Geschmack aktueller Mikrowellenprodukte auf dem Markt angeht, so Levy, dass die Marktforschung von Campbell zeigt, dass die Verbraucher mit Pfannkuchen, Suppen, heißer Schokolade und Kaffee am zufriedensten sind. Die Verbraucher „waren nicht allzu begeistert“ von gefrorenem Brathähnchen, sagte Levy, und Mikrowellenpizza stand ganz unten auf der Liste.

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Dennoch, so Piszek, scheinen die Leute bereit zu sein, Qualität gegen Bequemlichkeit einzutauschen. Während Pizza möglicherweise ganz unten auf der Liste der Verbraucherzufriedenheit gestanden hat, ist Pillsburys Mikrowellen-Pizzaprodukt ein Geschäft mit 40 Millionen US-Dollar pro Jahr, sagte er. Ungeachtet der öffentlichen Wahrnehmung hat Campbell kürzlich eine Mikrowellen-Französisch-Brot-Pizza aus seiner Pepperidge Farm-Linie vorgestellt.

Aufgrund des immer vollen Terminkalenders, der berufstätige Paare spät zum Abendessen nach Hause bringt, 'sagen die Leute: 'Ich möchte jetzt zufrieden sein', betonte Piszek. 'Vielleicht wird das Huhn etwas zäher', sagte er, aber die Verbraucher scheinen bereit zu sein, den Kompromiss einzugehen, um Zeit zu sparen.

Die Menschen wollen nicht nur Zeit sparen. „Probleme zu sparen ist genauso wichtig – vielleicht sogar noch wichtiger“, sagt Mona Doyle von Consumers Network, einem Marktforschungsunternehmen, das regelmäßig Käufer befragt.

Ein Drittel der Verbraucher, die eine Mikrowelle besitzen, kocht darin Suppe, obwohl die Zeitersparnis im Vergleich zum Kochen in der Herde nur wenige Minuten beträgt, sagte Levy von Campbell. Verbraucher mögen die Bequemlichkeit und einfache Reinigung mit der Mikrowelle, erklärte sie.

Das scheint die Philosophie hinter Produkten wie dem Mikrowellen-Rice-A-Roni zu sein, das von Golden Grain Macaroni Co., einer Tochtergesellschaft von Quaker Oats, hergestellt wird. Laut Betty Soares, Associate Scientist bei Golden Grain, ist der Artikel für die Mikrowelle mit Instant-Reis und vorgebräunten Fadennudeln formuliert. Das Garen in einer Mikrowelle dauert jedoch ungefähr genauso lange wie auf dem Herd.

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Der Unterschied besteht darin, dass die Mikrowellensorte in der Auflaufform gekocht werden kann, in der sie serviert wird, sagte Soares. Der Koch auf dem Herd müsste den Reis aus dem Topf in eine Servierschüssel umfüllen – keine besonders mühsame Aufgabe.

Aber der Kunde zahlt extra für diesen Komfort. Eine 8-Unzen-Schachtel mit Hühnchen-Geschmack, die für sechs Personen reicht, wurde letzte Woche bei Giant für 82 Cent verkauft. Reis-A-Roni mit Hühnchengeschmack für die Mikrowelle, zu dem auch getrocknetes Gemüse gehört, wird in einer 4 1/2-Unzen-Box für vier Personen geliefert. Es wurde für 99 Cent verkauft.

Sie zahlen auch für die Verpackung. Ein 25-Unzen-Mrs. Smith's Pumpkin Pie In Minutes, der in einer Mikrowelle/herkömmlichen Ofenpfanne geliefert wird, wurde letzte Woche bei Giant für 3,29 USD verkauft. Mrs. Smiths 26-Unzen-Kürbispudding-Torte, die nur aus dem Ofen hergestellt wurde, wurde für 2,12 US-Dollar verkauft.

Verbraucher mögen diese zusätzlichen Verpackungskosten nicht, sagte Doyle von Consumer's Network. Und das sei „eine starke Wahrnehmung“, betonte sie. Die Verbraucher meinen, dass Mikrowellenverpackungen „einfach da sein sollten“.

Die Hersteller behaupten, dass Arbeits- und Verpackungsmaterialien ihre Ausgaben erhöhen. Soares of Golden Grain sagte, dass der Instant-Reis, der in der Mikrowelle Rice-A-Roni des Unternehmens verwendet wird, teurer ist als die normale Sorte und dass das Vorbräunen der Fadennudeln die Arbeitskosten erhöht.

Campbell's könnte seine Verpackungskosten halbieren, wenn es Swansons Le Menu-Tablett mit zwei Öfen nur für die Mikrowelle herstellte, sagte Piszek. Aber da 60 Prozent der Haushalte Mikrowellen besitzen, würde ein reines Mikrowellenprodukt 40 Prozent des Marktes eliminieren, fügte er hinzu.

Mikrowellenverpackung ist ein Bereich, der laut Dane Bernard, Direktor für Mikrobiologie, Verpackung und Verarbeitung bei der National Food Processors Association, genau untersucht wird.

Neben dem Suszeptor arbeiten Hersteller an Verpackungsfolien, die selektiv Mikrowellen absorbieren, erklärte Bernard. Diese Abdeckung könnte es ermöglichen, die Bestandteile einer gefrorenen Hauptgerichte mit unterschiedlichen Geschwindigkeiten in der Mikrowelle zu erhitzen, obwohl das gesamte Abendessen auf einem Tablett enthalten ist.

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Derzeit gehen Hersteller von Tiefkühlgerichten dieses Problem an, indem sie Lebensmittel auf verschiedene Garstufen vorkochen, obwohl sie dies 'nicht immer erfolgreich tun', sagte Bernard.

Die Hersteller experimentieren auch mit Behälterformen (ein Hockeypuck ist die beste Form für ein Mikrowellentablett, sagte Campbell's Piszek, aber eindeutig nicht die attraktivste), Gewürze und die Form von Lebensmitteln.

Bei der Entwicklung der neuen Mikrowellen-Linie Dinner Supreme von Stouffer wurde laut Barbara Krouse, Vizepräsidentin für Produktentwicklung und Qualitätssicherung des Unternehmens, auf die Intensität der Würze geachtet, da das Kochen in der Mikrowelle den Speisen weniger Zeit zum Vermischen der Aromen gibt. Ein Beispiel für eine Formanpassung wurde in einer Beilage aus Kartoffeln in der Salisbury-Steak-Vorspeise gemacht, die in Rechtecke geschnitten wurden, um eine bessere Mikrowelle zu gewährleisten.

Eine Variable, die Lebensmittelhersteller jedoch nicht kontrollieren können, sind die unterschiedlichen Wattzahlen von Mikrowellenherden. So sichern selbst Unternehmen wie Stouffer's, die ihre Dinner Supreme-Vorspeisen in einer Testküche mit 10 verschiedenen Mikrowellen getestet haben, die Garzeiten ab, indem sie angeben, dass es sich um Näherungswerte handelt.

Das macht den Verbrauchern laut Doyle nichts aus. Sie erkennen, dass sie es vielleicht ein bisschen mehr zappen müssen, aber es ist alles Teil einer Botschaft, die ihnen sagt, dass 'Sie nicht so sehr verletzen werden'. Und für den Verbraucher, der nicht viel vom Kochen versteht, ist das eine nette Botschaft“, fügte sie hinzu.

Was die Zukunft der Mikrowellenprodukte angeht, sagt Doyle voraus, dass es viele neue Artikel geben wird, die nicht lange halten werden, weil die Verbraucher 'zu etwas anderem und {dann} zu etwas anderem' wechseln werden.

'Wer weiß?' sagte Piszek von Campbell, dem Vlassic gehört. 'Hot Pickles könnte der nächste Trend sein.'