Bier: Belgiens aufstrebende Innovatoren

Carlo Grootaert wollte mir eine Geschichte erzählen, und so fuhren wir kurz nach 11 Uhr zu einem Friedhof in der Nähe der belgischen Küstenstadt De Panne, wo er unweit eines riesigen Kruzifixes zwischen den Grabsteinen kniete und ein Bier austrank. Diese Fischer waren Heringsfischer, und während der Wintertage machten die Frauen Bier, sagte er. Wir beschlossen, ein Bier im gleichen Stil neu zu machen.

Er reichte mir ein Glas. Der Pannepot, den Grootaert und seine Kollegen von tiny Die Struise-Brauer 2004 nach mehreren Jahren weniger ambitionierten Brauens kreiert, war in etwa so typisch wie eine Grabbierverkostung. Die sirupartige Flüssigkeit enthielt 10 Prozent Alkohol und kombinierte die Aromen von getrockneten Früchten eines Quadrupels, einem traditionellen belgischen Abbey Ale, mit den gerösteten Kaffeenoten, die in amerikanischen Stouts üblich sind. Ich begann zu verstehen, warum die Bierfreaks, die die einflussreiche Bierseite RateBeer.com besuchen, 13 Struise-Biere zu den 50 besten in Belgien zählen – mehr als für jede andere Brauerei und eine erstaunliche Zahl angesichts des Status Belgiens als das Ausland, das die USA Bierliebhaber scheinen am meisten zu bewundern.

Zusammen mit den weniger prominenten, aber vielleicht ebenso innovativen Pico Brauerei Alvinne , Struise ist unter amerikanischen Bierfanatikern für ungewöhnliche Biere bekannt geworden, die belgische Konventionen mit Einflüssen aus dem Ausland verbinden. Wir halten an der Tradition fest, aber wir geben ihr eine verrückte Wendung, sagte mir Grootaert, 46. Wie Glenn Castelein, 38, von Alvinne es ausdrückte: Wir könnten nur normales Bier trinken und versuchen, es in der Nachbarschaft zu verkaufen, aber das ist irgendwie langweilig. Also dachten wir: ‚Okay, lasst uns ein Risiko eingehen.‘



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Das könnte bedeuten, ein India Pale Ale mit amerikanischem und belgischem Hopfen zu brauen und ein dickes imperiales Stout im amerikanischen Stil in etwas fruchtigeres zu verwandeln

und trockener durch die Zugabe von belgischem Kandizucker und belgischer Hefe, oder dem US-amerikanischen Barrique-Aging-Trend eine europäische Note verleihen, indem Biere in Wein- oder Scotch-Fässern gereift werden. In einem Land, in dem Bier oft von Mönchen gebraut wird, vermarktet Struise eine Reihe von im Fass gereiften Stouts namens Black Damnation, deren Etiketten Schädel tragen.

Alvinne macht sein Extra Belgian Ale mit amerikanischem Hopfen. (Deb Lindsey/FÜR TEQUILA)

Abgesehen von diesen auffälligen Grafiken ist Belgien bei der Akzeptanz der US-Biertrends hinter seinen Nachbarn zurückgeblieben. anderswo sind amerikanisch beeinflusste Brauer wie der dänische Mikkeller und der schottische BrewDog erfolgreich. Sie neigen auch dazu, miteinander zu kooperieren, und in dieser Subkultur der Kreativität und Transparenz sind die belgischen Innovatoren entstanden.

Aber diese Art von Brauern, die sich oft durch Exporte in die Vereinigten Staaten ernähren, sind eindeutig unbelgisch. Die Leute nicht genau wissen zu lassen, was Sie tun, ist belgischer Weg, sagt die Bierimporteurin Wendy Littlefield, deren Unternehmen Vanberg & Dewulf als eines der ersten belgische Biere nach Amerika brachte. Und auch die Tendenz in Belgien ist, die Tradition zu respektieren.

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Littlefield befürchtet, dass diese extremen Brauer, die nur einen kleinen Teil des belgischen Biermarktes repräsentieren, die Traditionalisten überschatten – oder noch schlimmer. Struise und Alvinne, sagt sie, verletzen wirklich die Kultur, aus der sie angeblich hervorgegangen sind.

Eines ist klar: Sie sind nicht allein. Größere, weniger experimentelle belgische Brauereien versuchen sich an bittereren, amerikanisch anmutenden Bieren (oft als belgische IPAs bezeichnet), und andere junge belgische Emporkömmlinge wie De Leite und de la Senne sind auf ihre eigene Weise innovativ. So verbrachte ich dieses Jahr während einer Europareise zwei Tage in der belgischen Provinz Westflandern, um Alvinne und Struise zu besuchen und zu sehen, wie die Zukunft der belgischen Brauerei aussehen könnte.

In einem muffigen Bauernhaus in der kleinen Stadt Kortrijk führte mich Alvinnes Castelein, eine Sonderschullehrerin, in Begleitung von Davy Spiessens, dem einzigen Vollzeitangestellten der Brauerei, der den Großteil des eigentlichen Brauens überwacht. (Ein dritter Mann, Marc de Keukeleire, ist für die Pflege der Hefe zuständig.) Über einem Erdgeschoss voller Brautanks grenzte eine kleine Bar an den Laden. In den Regalen standen nicht nur Alvinne- und Struise-Flaschen – die Brauereien arbeiten regelmäßig zusammen und organisieren gemeinsam Bierfeste –, sondern auch Biere von amerikanischen Brauereien wie Hoppin’ Frog und Lost Abbey.

Ein Highlight von Alvinne, Freaky, war leicht und blumig. Inspiriert von unseren Reisen nach England, so Castelein: ein englischer Bitter, besonders aromatisch aus amerikanischem und belgischem Hopfen, mit einer Fruchtigkeit aus belgischer Hefe. Ein weiteres Highlight, der unbestreitbar extreme Cuvee d’Erpigny – ein Gerstenwein mit 15 Prozent Alkohol, der in Weißweinfässern gereift ist – war Alvinnes Interpretation eines Bieres von Norrebro, der gefeierten dänischen Brauerei. Aber das Cuvee Freddy, ein Riff auf einem sauren flämischen Altbraun, wirkte eher typisch belgisch und war besonders gut.

Qualität ist jedoch nur ein Teil der Popularität von Alvinne, wie Castelein zugibt: Wir sind ein bisschen im Windschatten von Struise. Struise hingegen scheint in nichts bescheiden zu sein. Wir müssen nicht herumlaufen und unsere Biere verkaufen, sagte Grootaert. Leute betteln.

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Dieser Erfolg war am Hauptsitz von Struise, einem ehemaligen Schulhaus im Weiler Oostvleteren, dessen Mitarbeiter aus Grootaert und dem Chefbrauer Urbain Coutteau sowie zwei Teilzeitkräften, Philippe Driessens und Peter Braem, bestehen, leicht zu erkennen. Das Thema von Footloose spielte, als Grootaert mir Reihen von Kisten mit Flaschen zeigte, die über den Online-Webshop der Brauerei bestellt wurden.

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Der Ruf von Struise ist fast ausschließlich auf das Internet zurückzuführen. Früher war es für uns unmöglich, in Belgien Bier zu verkaufen, sagte Grootaert. Aber nachdem ein RateBeer.com-Benutzer in Dänemark Grootaert kontaktiert und sein Bier probiert hatte, begann Pannepot in der dänischen Bier-Geek-Community zu zirkulieren, und seine weberfahrenen Fans sendeten ihre Zustimmung an den Rest der Welt. Der Verkauf nahm Fahrt auf und bis 2008, als RateBeer mehr als 1,4 Millionen Nutzerbewertungen analysierte, um die weltbesten Brauereien zu ermitteln, wurde Struise zur Nummer Eins.

Im Einklang mit dieser modernen Erfolgsgeschichte ist mein Lieblingsbier von Struise, das reiche und komplexe Black Damnation Mocha Bomb, anders als alles andere, was Belgien je gesehen hat: eine Mischung aus drei imperialen Stouts, einer mit kolumbianischem Kaffee gereift, einer in Four Roses Bourbon gereift Fässer und einer in Jack Daniel's Fässern gereift. Dennoch, wie Grootaert es ausdrückte, denke ich, dass ein Bier eine gewisse Geschichte hinter sich haben muss, um respektiert zu werden. Er zeigte mir eine Flasche Struises St. Amatus 12, ein Quadrupel, das einem begehrten Mönchsbier ähnelt, Westvleteren 12. Das Etikett ähnelte einem Buntglasfenster: drei Heilige, mit dem Antlitz Gottes darüber.

Die Geschichte hinter dem Label? Es war ein kanadischer Journalist, der Struise Brouwers als einen Haufen „selbstwerbender narzisstischer Bastarde“ bezeichnete. Also sagten wir: „Okay, wenn wir das nächste Mal ein Label machen, werden wir unser Gesicht darauf setzen.“

Der mittlere Heilige ist Grootaert, flankiert von Driessens und Braem. Coutteau, der Chefbrauer, ist Gott. Ein Bier braucht vielleicht etwas Geschichte, um respektiert zu werden, aber angesehene Brauer können anscheinend sein, wer sie wollen.

Fromson ist Mitherausgeber bei Atlantic.