In den Griff bekommen

Am 21. März 1998, um 12:23 Uhr, fand Alex Lee in der Mitte der 14th Street, in der Nähe der 6th Avenue in Manhattan, den schwarzen Wollhandschuh einer 'ekelhaften, klatschnassen' Frau mit einer zerlumpten Kunstpelzmanschette. Lee, 39, Präsident von OXO International, dem Unternehmen, das am besten für die Good Grips-Küchengerätelinie bekannt ist – Handwerkzeuge mit breiten, schwarzen Gummigriffen – nahm den Handschuh glücklich in die Hand und nahm ihn mit nach Hause.

Am nächsten Tag trug Lee den schäbigen Handschuh zu den OXO-Büros über dem Chelsea Market, einer ehemaligen Nabisco-Fabrik. Mit wenig Fanfare fügte er es der „Handschuhwand“ hinzu. Handschuhwand? So nennen die 21 Mitarbeiter von OXO, fast alle zwischen 20 und Anfang 30, die Trennwand in der Gemeinschaftsküche. Derzeit sind 120 Handbedeckungen ausgestellt - ein lavendelfarbener Fäustling für Kinder; ein gestreifter Skihandschuh. Jedes ist durch ein Tag gekennzeichnet, das angibt, wer es wann und wo gefunden hat. Es sind seltsame Handschuhe in jeder Größe, die Lee und Mitarbeiter hier und da gefunden haben.

Optisch ist diese Wand der verlorenen Dinge ein lustiges und funky Firmenkunstprojekt. Aber es ist auch eine Erinnerung an die Unternehmensmission des Unternehmens und die Nische in der Welt der Haus- und Gartengeräte, die OXO gefunden und weiterentwickelt hat.



„Diese Handschuhe repräsentieren das Spektrum der Handgrößen, zu denen unser Produkt passen muss“, sagt Lee, ein gebürtiger Hongkonger, der vor fünf Jahren als Leiter der Produktentwicklung zum 10-jährigen OXO kam. Er räumt ein, 'einen Antrieb zu haben, einfach zu bedienende Produkte für das größte Spektrum der Bevölkerung zu entwickeln, von gesunden 20-Jährigen aufwärts'. Und getrieben ist Lee.

OXO produziert ergonomische Produkte in vier Linien für Fachgeschäfte und Kaufhäuser, Target, Kmart und Wal-Mart. Aus einem einfachen Start mit 15 einfachen Küchenhelfern produziert das Unternehmen heute 350 Werkzeuge und nützliches Zubehör für Haus und Garten. Der Umsatz hat in 10 Jahren weltweit 60 Millionen US-Dollar überschritten. Ein Set Küchenmesser und neu gestaltete Grillutensilien werden diesen Winter in die Läden kommen. Nicht weniger als 50 neue Produkte sind in Entwicklung, darunter Werkstattwerkzeuge, Bürobedarf und eine Autopflegelinie.

OXO-Produkte haben nationale und internationale Designpreise gewonnen, darunter den IDEA Gold Award der Industrial Designers of America und den Design Zentrum Award aus Deutschland. Mehrere Good Grips sind Teil der ständigen Sammlung des New Yorker Museum of Modern Art und des Cooper-Hewitt National Museum of Design.

Dennoch bleibt laut Lee ein Stereotyp bestehen. Die feste Vorstellung? OXO stellt „geriatrische Produkte für Menschen mit Einschränkungen“ her. Tatsächlich hat OXO Fans jeden Alters, die sich von dem modernen Design und den klaren Linien der Good Grips Cork Pull und Cocktail Forks und Bottle Stopper angezogen fühlen. Praktiker schätzen, wie mühelos die Salatschleuder mit Einhandpumpe von OXO die Aufgabe erledigt, für die sie entwickelt wurde.

„Die Idee war von Anfang an, nützliche Produkte für Menschen jeden Alters und jeder Geschicklichkeitsstufe herzustellen“, sagt Lee.

Als 1990 die ersten 15 Good Grips-Werkzeuge auf den Markt kamen, waren es zunächst Senioren, die auf sie aufmerksam wurden. Und das aus gutem Grund. Sie liebten den Swivel Peeler, wie der breite, weiche, ovale Griff und die biegsamen Flossen das Karottenschälen zum Vergnügen machten, indem sie die Hebelwirkung verbesserten und das Handgelenk entlasteten. Bis heute ist Swivel Peeler der meistverkaufte und bekannteste Gadget des Unternehmens.

Wie die Odyssee von OXO so weitergeht, war es Firmengründer Sam Farber, ein pensionierter Veteran von 30 Jahren in der Haushaltswarenindustrie, der das OXO-Konzept entwickelt hat – die besten Produkte zu einem erschwinglichen Preis herzustellen und sie werden aus dem Regal fliegen.

Farber, ein Spross von Farberware, den Topf- und Pfannenherstellern, und bekennender Dessertmann, backte mit seiner Frau Betsey in ihrem Haus in Südfrankreich Apfelkuchen. Seine Frau, die an leichter Arthritis leidet, hatte Schwierigkeiten, den Sparschäler zu manipulieren.

„Warum verletzen gewöhnliche Küchengeräte Ihre Hände, mit schmerzhaften Scherenschlaufen, rostigen Metallschälern, harten, dünnen Griffen. Warum kann es keine wunderbar komfortablen Tools geben, die einfach zu bedienen sind?' sagte Farber in einem Geschäftsprofil.

Farber fragte sich, warum die Kategorie Gadgets so schmerzlich vernachlässigt wurde.

Der Schäler war ein guter Anfang. Der erste Gemüseschäler wurde Anfang des 20. Jahrhunderts den Verbrauchern vorgestellt. Es war ein einfaches, geformtes Werkzeug, oft mit einem Holzgriff. Es war viel sicherer zu verwenden als ein Gemüsemesser. Doch der Griff, der nicht viel dicker war als ein Bleistift, hatte scharfe Kanten. Es würde bei mehrmaligem Gebrauch knacken. Die Klinge war nicht scharf und rostete leicht.

Das Problem: Es wurde aus Sicht des Herstellers auf einfachste und kostengünstigste Weise konstruiert. Die Verbraucher akzeptierten den gewöhnlichen Sparschäler als Wegwerfwerkzeug, das alle paar Jahre ersetzt werden musste. Aber die meisten haben sich nie die Mühe gemacht. Noch heute finden sich in den meisten Küchenschubladen mehrere Variationen desselben Sparschälers.

Aber Farber war nicht der Typ, der nur sinnierte. Er kam aus dem Ruhestand und stellte eine New Yorker Firma namens Smart Design ein. Durch Forschung, Versuch und Irrtum machten sie sich gemeinsam daran, Küchengeräte zu verbessern – ein Pizzarad, eine Knoblauchpresse, eine Schere – Produkte des 'Universal Design'. Farber wollte Gadgets entwickeln, die sich gut in der Hand anfühlen und mit den Benutzern arbeiten, anstatt gegen sie.

Zunächst aus Styropor, dann aus Edelstahl und flexiblem Santoprene-Gummi, haben sie eine Reihe von Werkzeugen geschaffen, die nicht nur komfortabel zu bedienen, sondern auch attraktiv und spülmaschinenfest sind. Farber und seine Familie kümmerten sich um das Marketing. Die Herstellung erfolgte in Fabriken in Japan, China und Taiwan.

Sie nannten die Firma OXO, ein Name, den Farber gefiel, weil er horizontal, vertikal oder auf dem Kopf stehend gelesen werden konnte.

1992 verkaufte Farber OXO an den Kochgeschirrhersteller General Housewares Corporation (letzte Woche wurde es erneut an den heutigen Eigentümer Corning Consumer Products, eine Division von Borden) verkauft. Farber blieb bis 1995 als Manager tätig, als er den Industriedesigner Lee als seinen Nachfolger und Larry Witt, 31, als Vizepräsident für Vertrieb und Marktentwicklung auswählte.

amerikanisch und express

Das Wachstum von OXO über die Küchengeräte hinaus war im Laufe des Jahrzehnts stetig, beginnend mit einer Reihe von Sierra Club-Gartengeräten im Jahr 1993. Dann kamen Grillgeräte für den Außenbereich. Reinigungsprodukte, allen voran die mit Seife gefüllte Palmbürste, wurden 1996 eingeführt. Haus und Garten waren Freiwild geworden.

„Seit Alex und ich an Bord kamen, haben wir uns nie als Küchenartikelunternehmen gesehen“, sagt Witt, dessen Hintergrund alle Aspekte des Einzelhandels umfasst. „Ich stelle nützliche Produkte für meine Mutter und meine Freunde her. Produkte für Menschen“, sagt er.

Ideen für neue Produkte kommen aus allen Richtungen.

'Wir suchen nach den ho-hum, akzeptierten Produkten, Dingen, an die die Leute nicht einmal denken, und suchen nach Möglichkeiten, es besser zu machen', sagt Lee. Sie reihen die Rührschüsseln, Backpinsel, Schneebesen, Maishalter, Kehrschaufeln, Rakel und Toilettenkolben der Wettbewerber aneinander und finden Wege, wie sie besser funktionieren und besser aussehen.

Das OXO-Team untersucht, wie die Dinge funktionieren sollten. Die Ingenieure haben sich einen Monat lang alle Zangen auf dem Markt angesehen, die Form des Kopfes, den Verriegelungsmechanismus, die Spannung der Feder. Die meisten waren hart in der Hand und erforderten zu viel Druck. Sie machten sich daran, eine bessere Zange herzustellen. „Es ist keine Erfindung, sondern Qualitätsbewusstsein und eine neue Sichtweise“, sagt Lee.

Einige Ideen kommen in Briefen von Verbraucher- und Sesselerfindern.

'Würde jemand in dieser großen Welt bitte einen Kartoffelstampfer mit einem Griff entwerfen, der der Richtung der ausgeübten Kraft widersteht: dh horizontal?', schrieb Shannon Corns aus Alberta, Kanada. OXO-Ingenieure übernahmen die Aufgabe und entwickelten den Flat Handled Potato Stamper.

„Wir hören jedem zu“, sagt Lee. 'Aber am Ende sind 99 Prozent der Ideen [die Leute einsenden] überflüssig und nicht praktikabel.'

Um Nachahmungen zu vermeiden und Produkte einem möglichst breiten Kundenspektrum anzubieten, stellt OXO vier ähnliche Produktlinien her. Die erste und größte Produktlinie heißt Good Grips. Diese Werkzeuge sind schwer und haben weiche, flexible Flossen, wo das Arbeitsende auf den Griff trifft. Fach- und Kaufhäuser verkaufen sie. Eine Good Grips Knoblauchpresse kostet etwa 12 US-Dollar.

Ein Jahr oder länger, nachdem ein Good Grip-Artikel auf den Markt kam, hat sich OXO mit einem Massenmarkt-Look-Alike in drei Linien, jede für eine nationale Kette, selbst abgesetzt. „Kmart will nicht, was Wal-Mart hat“, sagt Lee. 'Alle drei wollen ihre eigenen Sachen.'

Soft Works (bei Target verkauft), Touchables (bei Kmart) und Sensables (bei Wal-Mart verkauft) von OXO sind etwas leichtere Werkzeuge, die eine ähnliche Leistung wie Good Grips bieten. Jeder hat einen etwas anderen Stilgriff. Sie haben keine Flossen. Eine Knoblauchpresse aus einer dieser Linien kostet 6,99 US-Dollar.

Kein Kaufhaus oder Fachgeschäft führt das gesamte Good Grips-Sortiment. Aber Bed, Bath & Beyond und Linens N' Things führen das breiteste Sortiment. Wer braucht einen Putenheber oder Fleischklopfer? Warum sieben verschiedene Möglichkeiten, um eine Kugel Eiscreme aus dem Karton zu entfernen?

Lee sagt: 'Die Präsenz der Produkte schafft Vertrauen in eine Linie. Nur 20 Prozent dürfen umziehen. Aber diese 80 Prozent helfen, die 20 Prozent zu verkaufen.'

Die Vielfalt der Gadgets in jedem Geschäft variiert je nach Region. Meeresfrüchte-Picks verkaufen sich in Maine besser. Grapefruit Trimmer ist in Florida besser. Cheese Plane ist der Favorit in Schweden.

Und immer wieder kommen neue Produkte vom Reißbrett in den Testbereich im New Yorker Büro. Vor sechs Wochen standen Brotmesser und Spachtel in der OXO-Testküche auf dem Prüfstand.

In einer Brotmesser-Challenge wurden die Werkzeuge des Wettbewerbs nach und nach auf Herz und Nieren geprüft. Sie verglichen, wie sich die verschiedenen Griffe beim Greifen in der Hand anfühlten, die Länge und Flexibilität der Klinge sowie die Wellenschliffe.

Auf einer Mittelinsel führte die Produktmanagerin für Haushaltswaren, Michelle Sohn, die letzten Tests eines neuen „Silicone Turner“ durch. Es ist ein extra langer, extra großer, hitzebeständiger Spatel mit einer cleveren 'Nackenstütze' - einer Kerbe am Griff, die den Kopf erhöht, um die Theken sauber zu halten. Die vorgesehene Verwendung ist sowohl das Schaben des letzten Teigs aus der Schüssel als auch das Wenden des Pfannkuchens.

Eine Fabrik in China hat über zwei Prototypen geschickt. Einer hat einen Kopf, der etwas flexibler ist als der andere. Sohn muss sich entscheiden.

Sie kratzt Teig hierher, dann dorthin. Sie dreht ein Omelett unter und über. Sie biegt das eine, dann das andere, hierhin, dann dorthin.

»Dafür gibt es keine Zauberformel. Vieles ist ein Bauchgefühl“, sagt Sohn, der vor vier Jahren zu Oxo kam und einen Master-Abschluss in Fertigungstechnik hat. Man wird als „zu dünn“ beurteilt, wenn unerwünschte Tropfen auf die Theke treffen. Als nächsten Good Grip wählt sie den steiferen Spatel.

Und der Testbereich brummte buchstäblich vor einem Vergleich mit dem „Tonalen Aspekt“ einer Kesselpfeife. Der Ruf von Uplift Kettle, einem OXO-Küchenzubehör mit einem Auslauf, der sich beim Anheben am Griff automatisch öffnet, wurde mit anderen Wasserkochern auf dem Markt verglichen. „Die Kesselpfeifen ändern sich von Charge zu Charge und von Jahr zu Jahr. Das ist eine solide Abweichung, die man von Zeit zu Zeit überprüfen muss“, sagt Witt.

Einer war zu weich, einer zu schrill, ein anderer ahmte das Dröhnen eines herannahenden Zuges nach. Es gab keinen Gewinner.

Eine neue Pfeife für Uplift ging zurück ans Reißbrett, bis zu einem Tag, an dem die Tester feststellen konnten, dass es nicht nur an den Händen, sondern auch an den Ohren leicht war.

UNTERSCHRIFT: SWIVEL PEELER bleibt das bekannteste Werkzeug von OXO.

BILDUNTERSCHRIFT: NUT/SEAFOOD CRACKER ist der Anker für die Ende 1998 eingeführte Seafood-Kollektion.

Bildunterschrift: Larry Witt, links, Vizepräsident für Vertrieb und Marketing von OXO, und Präsident Alex Lee an der Glove Wall des Unternehmens, eine Inspirationsquelle für die Mitarbeiter des Unternehmens.

BILDUNTERSCHRIFT: CITRUS JUICER ist eine neue Variante eines Küchenklassikers.