Ein Brief aus Anchorage

Anchorage, Alaska

21. Dezember 1983

Liebe Melisse,



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Ich nehme an, du fühlst dich da unten inmitten des Sonnenscheins, der Bikini-Körper und der Plastikdekoration benachteiligt und sehnst dich nach Currier und Ives Weihnachten. Sie denken vielleicht, ich habe hier oben an der letzten Grenze zwischen den schneebedeckten Bergen, eiszapfenbedeckten Bäumen und pelzbekleideten Käufern, die herumschlendern, alles, aber ich sage Ihnen, dass Weihnachten in Alaska ein gemischter Segen ist.

Die Alaskaner scheinen die Feiertage ambivalent zu begrüßen. Während sie jede negative Kritik am Greatland von 'Cheechakos' (Neuankömmlingen) leidenschaftlich übel nehmen, buchen viele Einheimische, die es sich leisten können, Flüge nach Hawaii, Mexiko, Kalifornien oder 'die unteren 48', wo die Familienwurzeln bleiben, wenn die Weihnachtszeit naht. Sie lieben es, sagen sie, aber sie sehnen sich auch nach Flucht.

Wenn Heimweh überkommt, begebe ich mich ins Captain Cook Hotel, eine wahre Oase der Zivilisation, die jetzt von Charles-Dickens-ähnlichem Jubel erfüllt ist. Im Lobby-Restaurant kann ich Tee schlürfen und an Fladenbrot und Banbury-Keksen knabbern, die von Kellnerinnen mit Mobbed-Cap serviert werden, die wie die Hollywood-Version von Mrs. Cratchit aussehen. Abends werden in der Bar Whatney's Bier, Bass Ale, Guiness Stout und Lemon Port angeboten. Der Koch ist bis zum 24. Dezember überschwemmt von alten Fröhlichkeiten, wenn es zu einem abrupten Ende kommt.

Im Crow's Nest des Hotels, einem ultra-Restaurant mit Blick auf den Inlet, bereitet der Küchenchef Roastbeef und Yorkshire Pudding, Cornish Pasties, Topfschinken, devilled bones und englische Kleinigkeiten zu. Der allgegenwärtige Lachs muss ausnahmsweise in den Hintergrund treten, und Königskrabben, die jetzt für 15 Dollar pro Pfund auf dem Markt erhältlich sind, sind kein Genuss; gefroren ist es fadenziehend und geschmacklos. Das beste Gourmet-Angebot ist der sonntägliche Champagner-Brunch des Hotels, bei dem Räucherlachs, lokale Austern und Garnelen sehr lecker sind.

Wenn Sie dieses Jahr von Ihrer Mutter eine schicke Designerbluse, einen üppigen Kaschmir oder ein Stück Baccarat-Kristall im Strumpf erwarten, auf keinen Fall, es sei denn, ich finde es in einem Wunschbuch. Denken Sie daran, ich bin 4.400 Meilen von Bloomingdale's entfernt. Seien wir ehrlich, die jährliche Shopping-Orgie findet in Anchorage einfach nicht statt. Vergessen Sie Pelze, die die Buschfänger immer noch zur Verfügung stellen. Sie kosten die Welt und die Styles sind altbacken, Joan Crawford mit einem Hauch von J.C. Penney. Speckstein-, Jade- und Elfenbein-Kunstgegenstände, die von den Eingeborenen geschnitzt wurden, können attraktiv sein, aber sie sind kaum Schnäppchen und der Goldnugget-Schmuck ist kitschig. Der einzige fröhliche Leckerbissen für die alten Zeiten ist Nordstroms kostenloser heißer Apfelwein, der den Käufern in der Lobby des Ladens angeboten wird.

Anchorage steht wirklich nicht auf Traditionen, weder zu Weihnachten noch zu anderen Zeiten. Was kann man von einer Stadt erwarten, deren ältestes Gebäude aus dem Jahr 1915 stammt? Aber ein Gemeindetreffen geht 18 Jahre zurück. Hunderte von Einheimischen werden von den Militärs auf der Elmendorf Air Force Base und in Fort Richardson zur Baumbeleuchtungszeremonie von Bürgermeister Tony Knowles im Delaney Park Strip begleitet. Der Anchorage Community Chorus singt seit mehreren Jahren Händels „Messias“ und der Arctic Spirit Handbell Choir und Harpists tragen ihren Teil dazu bei. Die örtliche Ballettkompanie tanzt 'The Nutcracker Suite' und dieses Jahr spielt das Repertoiretheater 'The Philadelphia Story'. Das war's an der kulturellen Front.

Da wir jetzt nur noch etwa 4 1/2 Stunden Tageslicht haben, haben wir nicht viel Gelegenheit, die Sonne auf den schneebedeckten Chugach-Bergen hinter der Stadt zu genießen. An einem hellen Tag, der äußerst selten ist, kann ich einen Blick auf den Mt. McKinley (Denali bis Alaskans) erhaschen, der etwa 185 Meilen nördlich liegt. Die vielsagenden Nordlichter werden normalerweise von Mitternachtswolken verhüllt. Wegen der Dunkelheit neigen Hausbesitzer dazu, die Stromrechnungen zu ignorieren und ihre Häuser mit funkelnden Außenlichtern zu dekorieren. Außendekorationen sind sehr beliebt und mildern die Dunkelheit. Der traditionelle Stammbaum wird aus Minnesota geliefert. Die heimische Sorte ist spindeldürr, ein Opfer des Permafrosts.

Es gibt genug private Partys für diejenigen, die in den Ferien nicht nach draußen reisen. Man könnte sagen, die Saison begann, als Senator Ted Stevens nach der Vertagung des Kongresses eintraf, um seinen 60. Geburtstag zu feiern und seinen Sohn zu verheiraten. Seine Washingtoner Mitarbeiter gaben dem Senator im Westward Hilton eine große Party. 80 Fotos des Geburtstagskindes hefteten sie überall im Ballsaal an und luden ihn ein, sich ihnen zur Belustigung der 500 Gäste in einer temperamentvollen Dose anzuschließen. Das Westward Hilton ist der Standort des Petroleum Clubs, wo sich natürlich alle Ölmänner versammeln, um Geschichten und Geschäfte auszutauschen.

Eine der am meisten erwarteten 'Dos' der Gesellschaft ist die jährliche Weihnachtsfeier, die von Gouverneur und Frau Walter J. Hickel in ihrem sehr modernen Haus am Turnagain Arm veranstaltet wird. Sie erinnern sich vielleicht an Hickel als Innenminister, der die Vernunft hatte, Nixons Kabinett lange vor Watergate zu verlassen. Ein Merkmal von Hickels Singsang ist der heiße Apfelkuchen, den der Gouverneur selbst aus Früchten seiner eigenen Bäume zubereitet (eine wahre Meisterleistung für den Apfelanbau am Rande der Arktis).

Backen ist ein Hickel-Hobby, das ihr Sohn Joe zum Beruf gemacht hat. Er backt das gesamte Gebäck für den Captain Cook, der sich im Besitz der Familie befindet, und ist zu Weihnachten in seiner Kochmütze zu sehen, wie er einem mit Marzipan geschmückten Lebkuchendorf in der Hauptlobby den letzten Schliff gibt. In diesem Jahr werden zum ersten Mal seit zehn Jahren wieder alle Hickel-Nachkommen, sechs Söhne mit Familien, zu Weihnachten mit dabei sein.

Alle zwei Jahre veranstalten Margot und Bob Denny ein elegantes Festtagsbuffet in ihrem englischen Tudor-Haus am Berghang. Das Haus Denny verfügt über ein beeindruckendes Atrium und einen Innengarten, ein Mittelpunkt für Unterhaltung. Sie können den Schauplatz in der Januar-Ausgabe von Town & Country sehen, wenn die Elite von Anchorage vorgestellt wird. In diesem Jahr sind die Dennys zu ihrem Haus in Phoenix aufgebrochen, um die Feiertage zu feiern, aber bevor sie gingen, veranstalteten sie eine Gala für den Rat für auswärtige Angelegenheiten.

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Der wohl glamouröseste Abend der Saison wird die Silvesterparty von Evangeline und Robert Atwood in ihrer unglaublichen Südstaatenvilla mit Blick auf Cook Inlet sein. Er ist Herausgeber und Herausgeber der Anchorage Times und der Vater der Staatlichkeit. Sie ist in Skagway geboren, Autorin und anerkannte Autorität in der Geschichte Alaskas. Die Atwoods bitten ihre Gäste, für die Unterhaltung zu sorgen, und, soweit ich weiß, sind einige der Sketche wahre Meisterwerke. Diese Silvester-Affäre gibt es schon vor dem Erdbeben von 1964, als das ehemalige Haus der Atwoods am Karfreitagnachmittag ins Wasser rutschte.

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Natürlich ist Weihnachten im Busch eine andere Geschichte, obwohl die Aura von Nanook des Nordens fast verschwunden ist. Mein russisch-eskimoischer Arztfreund Ted Mala erzählt mir, dass die Eingeborenen nicht mehr in Hundeschlitten herumrasen und Speere bereit halten, um Elche, Karibu, Bären und Walross zu jagen. Jetzt benutzen sie Schneemobile und leben in Quonset-Hütten. In Alaska gibt es kein Iglu mehr und Hundeschlittenrennen sind zu einem Sport für Profis geworden. Ted selbst steht auf Tradition. Sein Vater war in den 40er Jahren Hollywoods symbolischer Eskimo und spielte mit Dorothy Lamour in epischen Filmen über den Norden. Zu Weihnachten backt Ted ein kompliziertes russisches Früchtebrot, das er großzügig verteilt.

Die Einheimischen stellen ihr Eis noch immer her, einst eine Mischung aus Elch-, Karibu- oder Rentierfett, die mit Robbenöl versetzt und mit Low-busch-Beeren aromatisiert wurde. Aber leider bereiten sie die Delikatesse heute oft mit Crisco, Obst- oder Hagebuttenkonserven und Olivenöl zu und stellen sie dann in den Gefrierschrank. Biber, Trockenfisch, Elchsuppe und gebratenes Alpenschneehuhn (Alaskas Staatsvogel) stehen zwar noch auf der Speisekarte, aber Eskimos essen nicht mehr viel Bären oder „Muktuk“ (rohes Walspeck). Da sie ihre permanenten Dividendenschecks vom Staat in Höhe von jeweils 1.000 US-Dollar erhalten haben, können sie sich gefrorenen Truthahn wie der Rest von uns leisten.

In den Wochen vor dem 25. Dezember fällt die Abteilung 2 der 11. Wetterstaffel der US-Luftwaffe auf ein kleines Dorf ein Dutzend Meilen nördlich von Fairbanks im Landesinneren. Am Nordpol sorgen sie dafür, dass all diese Briefe von Kindern aus der ganzen Nation vom Weihnachtsmann beantwortet werden. Die Air Force führt auch eine Arctic Village Operation durch und fliegt eine Tasche voller Geschenke und Leckereien an den Rand der Welt. Der Weihnachtsmann springt aus einem Hubschrauber. Zurück am Hauptstützpunkt in Anchorage holt die Air Force auch 200 Senioren für das Sourdough Grandparents-Programm zur Weihnachtsstimmung. Die Basisfeierlichkeiten lenken das 20.000 Mann starke Aufgebot von der russischen Wache ab, weshalb sie alle hier sind.

Oben in Prudhoe Bay, wo das Pipeline-Serviceunternehmen Alyeska den täglichen Fluss von 1,65 Millionen Barrel aufrechterhält, die entlang der 800-Meilen-Linie vom North Slope gepumpt werden, verdient die Crew eine besondere Behandlung und bekommt sie. Das Catering ist üppig: Maine-Hummer, Roastbeef, Truthahn mit allem drum und dran stehen auf der Speisekarte. Wahrscheinlich ist das Essen in Prudhoe das beste im Staat. Die Pipeline-Arbeiter müssen gut aufgetankt werden, um das Minus-50-Grad-Wetter und Winde von bis zu 70 Meilen pro Stunde zu bewältigen. Weihnachten ist trotz aller Annehmlichkeiten, die Alyeska bietet, eine düstere Angelegenheit in der fernen Arktis.

Die Sonne geht in Prudhoe im November unter und geht erst im Frühjahr wieder auf. In Anchorage ist es nicht ganz so trist, aber der Dezember ist nicht der beste Monat in Alaska. Für diese Dame aus Philadelphia kann es die Stimmung bedrücken und mich nach Hause und euch allen sehnen. Die meisten von uns speichern unsere feierlichen Emotionen für den 3. Januar, den 25. Jahrestag der Staatlichkeit. Dann ist der Jubel grenzenlos. In der Zwischenzeit zähle deinen Segen im Sonnenschein und ein frohes Weihnachtsfest von

Deine Mutter