DER MANN, DER 'WYE NOT?' fragte. AUS EINEM TAGESTRAUM EIN ERFOLGREICHES UNTERNEHMEN UMWANDELN

KENT-INSEL, MD. -- Der Präsident von Old Bay Seasoning hat vielleicht an jenem Januartag vor vier Jahren ein Nickerchen gemacht, als Joe Bernard zum ersten Mal über sein Geschäft nachdachte. Bernard saß zurückgelehnt, die Absätze auf seinem Schreibtisch, in einer kleinen, ungeheizten, gemieteten Garage, drei Meilen von der Bay Bridge entfernt, und träumte von gedämpften Krabben. „Mir wurde klar, dass Old Bay in 40 Jahren keine Konkurrenz hatte. Ich dachte: 'Ich wette, ich kann einen Teil des Geschäfts abbekommen.' “ Vier Monate später, genauer gesagt am 1. April, machte er sich in einem 75er Ford Van in Hemd und Krawatte auf den Weg, um seinen ersten Pitch für Wye River Krabbengewürze zu machen. Er kam brüllend mit mehr Bestellungen zurück, als er erfüllen konnte. Heute produziert sein mehr als 2 Millionen US-Dollar schweres Unternehmen Gewürze (Orient Red, Spicy Black, Wye River Crab Style Red), acht Arten von Suppen (rote Krabben, Krabbencreme, rote Muschel, Muschelcremesuppe, Schnappschildkröte, Austernsuppe, klumpige Tomaten und Hühnchen), Krabbenkuchen und Krabben-Imperial-Mischungen, gefrorene Krabbennuggets und Silver Queen-Mais-Tortilla-Chips - alles unter dem Markennamen Wye River. „Der Wye River war schon immer berühmt für die größten Krabben der Welt. Ich dachte, sie wären perfekt, um eine Firma aufzubauen.' Bernard verkauft seine Produkte nicht nur in 21 Staaten, er exportiert sie auch nach Japan, wo sie seine Suppen über Nudeln schöpfen, und nach Paris, wo seine Schnapperschildkröte wie heiße Torten verkauft wird. Die Gewürze sind vollgepackt mit einem Regenbogen aus schwarzen, roten und weißen Paprika. Sie verkaufen sich so gut, dass Baltimores McCormick & Co., Inc., der größte Gewürzhersteller des Landes, vor drei Jahren eine Partnerschaft mit ihm erkundete, so R.C. Beeson, ein Venture-Capitalist-Berater. Aber Bernard entschied, dass er nicht Teil eines größeren Unternehmens werden wollte, und McCormick „sah ihn als eine Art Einzelgänger an“, sagte Beeson. Bernard sieht jünger aus als seine 35 Jahre, als er in weißen Basketballschuhen und cremefarbenen Shorts in seinem verwitterten Holzbüro herumläuft. Er war 17 Jahre im Lebensmittelgeschäft gewesen, bevor er beschloss, sich selbstständig zu machen; im College füllte er Regale und fegte Fußböden, nach dem Abschluss wechselte er in den Bürosektor und kümmerte sich für Safeway um Merchandising. 1985 kündigte er seinen Job, verpfiff die 18.000 Dollar, die er aus der Gewinnbeteiligung erhielt, vermietete die Garage für 200 Dollar im Monat – „weil man von zu Hause aus nicht wirklich arbeiten kann“ – und saß grübelnd an seinem Schreibtisch über Ideen, bis ihm Wye River Suppen und Gewürze in den Sinn kamen. 'Ich klebte diese kleine seltsame Dose auf und sagte: 'Das hier wird meine Sache sein.' ' Weil Konserven und Etikettieren unerschwinglich teuer waren (ungefähr 10.000 US-Dollar bzw. 4.000 US-Dollar), bestellte er 50 Autoaufkleber mit seinen Wye River-Abzeichen, klebte sie über einige billige einfache weiße Dosen, füllte sie mit etwas von seinem Krabbengewürz und ging herum Auspeitschen. In den ersten vier Monaten des Geschäfts belief sich der Umsatz auf 147.000 US-Dollar. Was auch half, war die Rekordernte an Krabben in diesem Jahr. Infolgedessen gab es einen Mangel an Old Bay Seasoning – kein ungewöhnliches Ereignis, so Debra Botterill, Produktmanagerin für Old Bay. 'Die Nachfrage hat oft das Angebot überstiegen', sagte Botterill. 'Wir sind wie die Cabbage Patch Dolls der Meeresfrüchte.' Bernard arbeitete die ersten sechs Monate allein. Aber im Juni explodierte die Nachfrage und er konnte das Produkt nicht schnell genug liefern. Also holte er die Hilfe seines Cousins ​​Mike Rossbach, jetzt Vizepräsident des Vertriebs. „Es war wild. Der Anrufbeantworter spielte verrückt, wenn er Bestellungen entgegennahm. Ich bin buchstäblich nur die Straße rauf und runter gefahren und habe zwei, drei Kisten auf einmal verkauft, um Märkte zu produzieren, an saisonale Lebensmittelstände, an unabhängige Lebensmittelgeschäfte“, erinnert sich Bernard. Die beiden kamen am Ende des Tages schweißgebadet mit einer Handvoll Bargeld in die Einzimmergarage zurück, während die Klimaanlage im Fenster brummte. 'Wir würden den Lastwagen wieder einfahren, das Geld abladen – ein paar tausend Dollar – und ein Bier aufmachen.' Jetzt hat Wye River zwei Konservenfabriken, eine in Chicago und eine in New Jersey. Der Vertrieb und die Lagerung der Produkte erfolgt hier auf Kent Island, wo es auch einen kleinen Einzelhandelsladen gibt, der die gesamte Produktpalette von Wye River führt. Sie sind auch in Supermärkten und Fachgeschäften in der Umgebung von Washington weit verbreitet. In den Konservenfabriken verarbeiten Lebensmitteltechnologen Bernards Suppen- und Gewürzrezepte zu Formeln. Bernard arbeitet zum Beispiel gerade an dem Garnelensuppenrezept seiner Mutter. Auf ein liniertes Notizpapier hat er alle Zutaten gekritzelt, darunter Tomatensauce, Erbsen und Capellini. »Meine Mutter wird eine Menge zusammenstellen, sagen wir ein oder zwei Gallonen. Ich gehe zum Werk und sehe mir die weißen Kittel an und sage: 'Okay, hier ist das Produkt, hier ist die Formel. Kann es.' ' Die Suppe wird dann gekocht, in Dosen abgefüllt und in der Retorte (wieder in den Dosen gekocht, um alle Bakterien abzutöten). Dann ist es Zeit zum Probieren – manchmal 10 bis 15 Rezepte, bevor Bernard zufrieden ist. Er wird lange an einer Suppe arbeiten, aber wenn er mit dem Endprodukt nicht zufrieden ist, lässt er es fallen. „Ich wollte eine Meeresfrüchtesuppe machen, aber ich war nicht zufrieden mit der Art, wie die Meeresfrüchte herauskamen. Das Krabbenfleisch und ein Teil der Garnelen kamen irgendwie zermatscht heraus.' Er sagt, dass er jetzt mit einer Jakobsmuschelsuppe „herumalbert“, obwohl die zarten Jakobsmuscheln etwas verprügelt werden. „Manchmal klappt es einfach nicht oder man kann es nicht berechnen. Sie können nicht mit 4 Dollar-Dosen Suppe herauskommen.' So wie es aussieht, sind die Suppen von Wye River hochpreisig und damit in die gleiche gehobene Kategorie einzuordnen wie die Suppen von Pepperidge Farm und Baxter. Die ganze Idee war vom ersten Tag an ein Glücksspiel. 'Als ich herauskam und sagte: 'Ich werde diese Suppe für 2,49 Dollar verkaufen', lachten die Leute {im Suppengeschäft}. Sie waren es gewohnt, 49-Cent-, 59-Cent-Suppen zu verkaufen, und plötzlich verkauft dieser Clown von der Ostküste Suppen für 2,49 Dollar. Aber es ist klar, dass die Produkte von Wye River nicht mit denen von Campbell konkurrieren. „Wir nehmen ihnen nichts an“, sagt Bernard. „Es ist nicht wie das, was andere Leute haben, es ist ein anderes Produkt und wenn man etwas anderes herausbringt, weiß man nicht, ob es funktionieren wird oder nicht. Aber ich denke, wenn das Paket gut ist und die Qualität stimmt und Sie einen guten Marketingplan haben, können Sie es umsetzen.' Aber es war nicht die sanfteste Fahrt. Sein Unternehmen zu gründen war die aufregendste Erfahrung, die Bernard je gemacht hat. „Es war schwieriger, als Sie sich jemals vorstellen möchten. Du musst alles sein; Ihr Bankier, Ihr Versicherungsmann, Ihr Verkäufer, Ihr LKW-Fahrer, Ihre Sekretärin. Aber wenn man wächst, muss man lernen zu delegieren.' Im Laufe der Jahre ist er immer mehr zum Geschäftsmann geworden. Er hüpft nicht mehr auf die Ladefläche des Lastwagens, um auf der Suche nach einem Verkauf die Route 50 entlangzurasen. Stattdessen arbeitet er von seinem Büro aus und beteiligt sich an jedem Schritt der Operation, sogar an den Etiketten auf den Dosen. Er dachte sich die markanten Zeichnungen und kräftigen Farben – Gold, Silber, Rot, Saphirblau und Moosgrün – in seinem Kopf aus, bevor er die Idee an Schneider Designs in Baltimore schickte. Er entwickelte auch das kommende Werbethema 'Wenn Meeresfrüchte gut schmecken, denken Sie an Wye'. Bald wird er die ersten TV-Spots des Unternehmens einrichten, die im nächsten Jahr erscheinen, und die Entwicklung von zwei neuen Produktlinien beenden, die er nicht verraten wird. Wie Wye River werden die Namen wieder mit geografischen Standorten verbunden. 'Ich sehe in fünf Jahren, dass wir 30, 40 Millionen Dollar Geschäfte machen werden.' Aber die Firmenphilosophie werde sich nicht ändern, sagt er. „Die Verpackung und die Qualität bleiben auch bei unserem Wachstum genau gleich. Das ist von Anfang an so geblieben. Die Leute fahren an diesem kleinen Gebäude vorbei und merken nicht, wie groß wir sind, dass wir mehrere Lagerhallen und Lastwagen haben. Wir behalten dieses wirklich bodenständige Image bei, das ich für wichtig halte.' Im Oktober wird Bernard bei einem mondänen Mittagessen in Baltimore auf das Podium schlendern und aus den Händen von Gouverneur Schaefer den Entrepreneur of the Year Award des Bundesstaates Maryland entgegennehmen. Der Preis würdigt unter anderem eine Persönlichkeit für „die Verfolgung eines Antriebs, der einen unternehmerischen Traum wahr werden lässt“. Bernard lehnt sich in seinem Stuhl zurück, verschränkt die Hände im Nacken und betrachtet den wachsenden Stapel Marketingbücher auf seinem Boden. „Ich nenne das nicht Arbeit, auch wenn es schwierig ist. Das macht Spaß. So ist das Leben. Ich habe Shorts an, es ist okay.' Im Hintergrund flüstert WHFS-Radio, in der Ecke steht eine volle Bar, an der Wand hängt ein blaugrüner Segelfisch, der auf einer Reise auf die Bahamas gefangen wurde. Die Aura in seinem neunköpfigen Unternehmen werde freundlich und lässig bleiben. Aber er wird ein paar Nickerchen machen.