Maryland ist für. . . Hummer?

OCEAN CITY, Md.

Dies ist nicht der richtige Ort für Hummerfischer: ein sonnenverwöhnter Pier vor der Bucht, wo Skiboote das Wasser weiß kratzen und eine Brise nach Westen und mild weht. Aber hier bereiten ein paar alternde Surfer ihren Trawler für einen weiteren zweitägigen Hummerlauf vor der Küste vor, 60 Meilen von diesem Strandresort entfernt.

Die Fischer von Ocean City fingen letztes Jahr fast 19 Tonnen Hummer – eine erbärmliche Zahl neben Maines 28.500-Tonnen-Fang, aber genug, um die populäre Vision von Marylands Meeresfrüchte-Repertoire zu durchdringen.



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'Man hört es die ganze Zeit: Oh, ich wusste nicht, dass es hier unten Hummer gibt', sagt Roger Wooleyhan, 48, aus der Kabine des 18 Meter hohen Muggy Lee. Er und sein Partner Layton Moore haben das alte Fischerboot vor acht Jahren auf Hummer umgebaut. 'Ich höre es jede Woche.'

Obwohl Maine-Hummer die kalten Gewässer von Neuengland und Neufundland bevorzugen, wandert ein kleiner Teil der Bevölkerung bis nach North Carolina. Diese südlichen Wanderer registrieren sich kaum in der Hummerindustrie, aber sie ziehen seit langem eine kleine Gruppe von Hummermännern an, die vor den Küsten von Maryland und Virginia arbeiten.

Die Hummerfischerei hier ist so dunkel, dass Einzelhändler sie selten anerkennen. Martin Fish Co. sitzt neben dem Muggy Lee Dock westlich von Ocean City und kauft jede Woche einen Großteil des Fangs auf. Aber der Fischladen Martin verkauft die Hummer ohne Hinweis darauf, dass sie einen halben Tag zuvor vor Ocean City gefangen wurden.

„Ich glaube nicht, dass ihn irgendjemand als Maryland-Hummer vermarktet“, sagt Besitzer David Martin. »Es ist ein Hummer aus Maine. Das ist das Gebiet, das als Hummerland bekannt ist.'

Martin tritt in die dicke Luft seiner Tiefkühltruhe, wo er Tanks mit lokalen Hummern neben denen hält, die er aus Philadelphia mitschleppt. »Ich habe Maryland hier drin. Hier drüben ist Maine. Das Gleiche“, sagt er. „Wenn ich sie nicht getrennt im Tank behalte, kann ich den Unterschied nicht feststellen. Und es ist mir egal.'

Maryland auch nicht. In einem Staat, der stolz auf frische Meeresfrüchte ist und jährlich 560.000 US-Dollar für die Vermarktung ausgibt, bleiben Hummer eine heimliche Ernte. Die meisten Hummer aus Maryland werden nach Norden zu großen Fischgroßhändlern transportiert. Diejenigen, die übrig bleiben, werden anonym in Restaurants und Fischmärkten verkauft: frischer lokaler Hummer, von dem angenommen wird, dass er aus einer Entfernung von 700 Meilen stammt.

'Der Verbraucher identifiziert sich mehr mit einem Maine-Hummer als mit einem Maryland-Hummer', sagt Carl Roscher, ein Fischvermarkter aus Maryland. Roscher sagt, dass die Hummerernte in Maryland zu klein und fleckig ist, um sie zu fördern. 'Das Schlimmste, was man im Marketing machen kann, ist, ein Produkt zu bewerben und es dann nicht anbieten zu können.'

Wandernde Hummer

Wooleyhan und Moore starten kurz vor Mitternacht mit ihren Hummerrennen. Alle paar Tage macht sich einer von ihnen mit zwei Matrosen auf einen fünfstündigen Ausflug zu einem von mehreren Unterwasser-Canyons, etwa 60 Meilen vor der Küste von Ocean City. Die Unterwassertäler liegen am Rand des Kontinentalschelfs, Tausende von Fuß tief. Auf diesem Breitengrad brauchen Hummer den kalten, felsigen Boden der Canyons, die nach den Städten benannt sind, an denen sie sich an Land reihen: Baltimore Canyon, Washington Canyon, Norfolk Canyon.

Dort leben rastlose Hummer, die sich entschieden haben, ihre entgegenkommende nördliche Heimat für das dunkle, tiefe Wasser des Mittelatlantiks zu verlassen.

'Es könnte sehr gut sein, dass diese Tiere eine Art Grenzgänger sind, diejenigen, die abwandern und nach anderen Orten suchen', sagte Josef Idoine, ein Biologe des National Marine Fishery Service aus Woods Hole auf Cape Cod. 'Sobald die Tiere dort ankommen, hängen sie wahrscheinlich nur dort herum, um ihr Leben zu leben.'

Dies sind keine stacheligen Hummer in warmem Wasser, keine klauenlosen Cousins ​​​​der Sorte Maine, die in der Karibik und im Golf von Mexiko gedeihen. Die Hummer hier im Meer neigen dazu, groß zu werden, vielleicht weil so wenige Boote versuchen, sie zu fangen. Die Muggy Lee entlädt routinemäßig Hummer mit einem Gewicht von fünf Pfund oder mehr, die für die meisten Restaurants zu groß (und zu teuer) sind. Das hinterlässt normalerweise Martin Fish Co. (12929 Harbour Rd., Ocean City; Anruf 410-213-2195) mit einer soliden Reserve an Jumbo-Hummern für Strandbesucher, die sich verwöhnen lassen möchten. Selbst bei 8,95 US-Dollar pro Pfund können die Großen 40 US-Dollar pro Stück übersteigen.

Aber es ist derselbe alte Hummer, sagte Harold Martin, Davids Bruder und langjähriger Hummermann aus Ocean City, der ihn vor zwei Jahren aufgegeben hat, um sich auf das Fischen zu konzentrieren. 'Ich habe genug Hummer gegessen und kann den Unterschied nicht erkennen.'

Das Hummerleben

In der kastenförmigen Holzhütte des Muggy Lee schlafen zwei Männer auf herunterklappbaren Metallkojen, während ein dritter durch die Nacht zu den Töpfen in einem der Canyons steuert. Sie werden zum Frühstück Eier auf einem Propankocher braten, bevor sie im Morgengrauen ihre erste Falle schleppen. Eine motorisierte Winde kurbelt die Leinen, die sich über 400 Meter bis zu den Töpfen auf dem Meeresboden erstrecken.

Während eines Tages, der so lange wie das Licht dauert, müssen 400 Töpfe an Deck geholt werden, wobei die Männer Stücke verrottender Skateflosse in die leeren Töpfe stopfen, bevor sie sie für die Woche zurück ins Meer werfen. Dann sind es noch fünf Stunden zurück zum Dock, wo sie ihren Fang im Morgengrauen an Großhändler verkaufen. Es ist eine unwahrscheinliche Szene: gebräunte Hummermänner in neonfarbener Strandkleidung, die frische Hummer über die Bucht vom Riesenrad der Promenade ausladen.

Der Höhepunkt der Hummersaison in Ocean City dauert von Juni bis November, obwohl Wooleyhan und Moore das Hummerfischen zu einem ganzjährigen Unterfangen machen. „Im Winter hat man einen ruhigen Tag, bevor der Nordwestwind durchkommt“, sagt Moore, 48. „Wir versuchen, weiterzurutschen.“

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Die Muggy Lee und ihr anderes Boot, das Wooleyhan und Moore mit einem dritten Partner besitzen, gehören laut Großhändlern und Staatsbeamten zu den wenigen, die hier Vollzeit Hummer machen. Moore und Wooleyhan haben sich nie als die letzten Hummermenschen in Maryland vorgestellt.

Als langjährige Surf-Freunde trafen sich die beiden als Teenager, die Tische für ein Restaurant in der Nähe von Rehoboth Beach, Del, besetzten. Beide wandten sich dem Meer zu, um ihren Lebensunterhalt zu verdienen, hauptsächlich Muscheln und Fischen. Am Ende kauften sie zusammen ein Boot und heirateten die Töchter eines Hummerfischers. Die Spitznamen der Schwestern waren Muggy und Lee.

Wie die meisten Fischer pflegten Moore und Wooleyhan beim Angeln ein paar Hummertöpfe. Dies waren die 1980er Jahre, als einige der hauptberuflichen Hummerfischer hier auf den zunehmend lukrativen 'Langleinen'-Handel umstiegen - Trolling in tiefen Gewässern auf Thunfisch und Schwertfisch. Auch der Wettbewerb um den Meeresboden in den Canyons war enger geworden: Große kommerzielle Boote schleiften den Meeresboden nach Tintenfischen und rissen dabei oft Hummertöpfe aus ihren Leinen.

Dies war die Kulisse für eine besonders glückliche Saison für Moore und Wooleyhan in den frühen 1990er Jahren. Sie arbeiteten etwa 20 Meilen vor der Küste an einem Kiemennetz, als sie einige Hummer darin fanden.

'Wir sagten: 'Halten Sie das Telefon! Jedes Mal, wenn wir eine Falle aufstellen, verdienen wir 100, 200 Dollar“, erinnert sich Moore.

Also beschlossen sie, ihre Muskeln auf Hummer umzustellen und in mehr Fallen und Ausrüstung zu investieren. Aber das nächste Jahr war eine Pleite. Es stellte sich heraus, dass in der ersten erfolgreichen Saison der Golfstrom kurzzeitig ins Meer verlagert war, sagte Moore und schickte die Hummer in Richtung Küste, um kälteres Wasser zu holen. Als es zurückging, waren Wooleyhan und Moore gezwungen, den Hummern zurück in die Canyons zu folgen, um ihre Investition zurückzugewinnen.

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Sie sind immer noch da draußen und ohne viel Gesellschaft. Gelegentlich fahren einige Trawler von New Jersey aus zu den Canyons. Sechzehn Boote von Ocean City haben staatliche Hummergenehmigungen, hauptsächlich um ihre Schwarzbarsch-Töpfe auf Hummer umzustellen, wenn die Angelsaison für den Sommer zu Ende geht. Aber es gibt einfach nicht genug Hummer, um viele Boote ganztägig im Geschäft zu halten.

Die kombinierten Ernten in Delaware, Virginia und North Carolina im Jahr 1999 erreichten kaum ein Viertel der mageren 16 Tonnen von Maryland. New Jersey, ein kleiner Hummerfangstaat, brachte in diesem Jahr nach Angaben des National Marine Fisheries Service fast 500 Tonnen ein.

Bob Bayer, Leiter des Lobster Institute in Maine, sagte: 'Ich wusste nicht einmal, dass es Maryland-Hummer gibt.'

Diese Abbildungen. Southern Connection Seafood in Crisfield, einer Stadt, die sich selbst als Marylands Meeresfrüchte-Hauptstadt bezeichnet, kauft all ihre Hummer von lokalen Booten. Auf der Rückseite befindet sich ein 3.000-Gallonen-Hummerturm mit mehreren Ebenen, um den Fang am Leben zu erhalten. Doch das ist in Crisfield meist ein Geheimnis, wo eine rote Krabbe den Wasserturm ziert.

'Ich habe noch nie darüber nachgedacht', sagte der Eigentümer Pat Reese Jr. auf die Frage, warum er in seinem Markt nicht für Maryland-Hummer wirbt. »Manche Leute würden davon abgeschreckt, nehme ich an. Sie hätten lieber einen Maine-Hummer, obwohl unserer genauso gut ist. Oder besser.« Surfer, die zu Hummerfischern geworden sind, Layton Moore links und Roger Wooleyhan zeigen einen ihrer Fänge.