Neuer Raum hilft D.C. Central Kitchen, seine lokalen Food-Hub-Operationen zu verstärken

Bereits im März übergab Spike Mendelsohn, der ehemalige Top Chef-Konkurrent hinter Good Stuff Eatery und We, the Pizza, sein Tomatensaucen-Rezept an D.C. Central Kitchen. Sein Ziel? Damit die gemeinnützige Organisation die Sauce übt und perfektioniert und dann die 18 Gallonen pro Tag produziert, die die Capitol Hill Pizzeria benötigt, um ihre Kunden zufrieden zu stellen.

Das Arrangement mag ungewöhnlich klingen, aber mit etwas Glück wird es nicht der einzige Deal sein, den das sich ständig weiterentwickelnde D.C. Central Kitchen mit Sterneköchen trifft.

Die 22-jährige Anti-Hunger-Organisation wurde vom US-Landwirtschaftsminister Tom Vilsack als großartiger Partner bezeichnet und landesweit für ihren innovativen und mehrgleisigen Ansatz für soziale Unternehmen gefeiert. Jeden Tag stellt die Agentur 4.800 Mahlzeiten her, meist mit gespendeten Lebensmitteln, und liefert sie an Obdachlosenheime und Sozialdienste in der Umgebung, während Ex-Straftäter und ehemalige Drogenabhängige zu Köchen ausgebildet werden. In den letzten zehn Jahren hat es auch ein profitables Nebengeschäft namens Fresh Start Catering aufgebaut. In den letzten zwei Jahren, während die Jobaussichten in vielen amerikanischen Gemeinden geschrumpft sind, hat Fresh Start Mitarbeiter eingestellt, um die wachsende kommerzielle Nachfrage nach lokaler Küche zu bedienen.



Jetzt setzt D.C. Central Kitchen auf kontinuierliches Wachstum, indem es seine Präsenz zum ersten Mal seit zwei Jahrzehnten erweitert. Letzte Woche eröffnete es eine weitläufige neue Großküche in der Evarts Street im Nordosten von Washington, wo Fresh Start erwartet, die Verarbeitung lokaler Produkte zu verdoppeln und den Umsatz in den nächsten drei Jahren um 70 Prozent zu steigern.

Weltkaffeeproduktion

Als sich die Renovierungsarbeiten im letzten Monat dem Ende näherten, sagte der Geschäftsführer Michael F. Curtin Jr., er sei gleichzeitig besorgt über die finanzielle Verantwortung und freue sich über die bevorstehende Zusammenarbeit der Organisation mit einem Lebensmittelprofi wie Mendelsohn.

Curtin war meistens ungeduldig wegen der üblichen Bau- und Genehmigungsverzögerungen. Wir reden schon so lange darüber, Mendelsohn und sein Team sagen immer wieder „Ja, wir sind dabei!“ und ich bin frustriert, weil ich es noch nicht produzieren konnte, sagte Curtin.

Gestartet wurde der Gastronomiebetrieb vor 13 Jahren, als Gründer Robert Egger erkannte, dass er mehr Absolventen der kulinarischen Berufsausbildung der Agentur für interne Arbeiten einsetzen konnte, während er Einnahmen für die Organisation erzielte und ihre Abhängigkeit von Zuschüssen und Spenden verringerte. Das Geschäft lief stabil, aber die Erlöse wurden durch die Preise für frisches Obst und Gemüse gedrückt, das die Agentur größtenteils kaufen musste, anstatt sie durch Spenden zu erhalten.

Im Jahr 2008 wandte sich Curtin an seinen Vorstand mit dem Plan, ein Lebensmittelzentrum zu errichten, das regionale Produkte beschaffen und schließlich einen Großteil davon für eine Vielzahl von Kunden verarbeiten würde, von Schulen bis hin zu Lebensmittelgeschäften. Mit LKWs und Lagerflächen, die bereits zur Verfügung standen, war D.C. Central Kitchen gut positioniert, um mit dem Transport frischer Lebensmittel von Farmen in Pennsylvania, Maryland und Virginia im Umkreis von 200 Meilen um den Bezirk zu beginnen. Da die Agentur sogenannte zweite, nicht perfekte Exemplare kaufte, schien die Vereinbarung für die gemeinnützige Gruppe und ihre neuen Farmer-Lieferanten zu funktionieren.

Wir müssen Geld sparen, und die Bauern müssen etwas machen, sagte Curtin. Also haben wir einen Deal ausgearbeitet, bei dem wir besseres Essen für weniger Geld bekommen, als wenn wir einen Großhändler beauftragen würden. Im vergangenen Jahr verarbeitete, vakuumversiegelt und fror Fresh Start etwa 69.000 Pfund lokaler Produkte in der Saison zu einer Einsparung von 51.000 US-Dollar, so Curtin.

Die lokale Beschaffung half Fresh Start, ein Angebot für die Zubereitung von drei Mahlzeiten pro Tag für sieben Schulen in einem Pilotprojekt zu gewinnen, das im vergangenen August von den D.C. Public Schools gestartet wurde.

Wir haben eine Richtlinie eingeführt, nach der 20 Prozent der servierten Lebensmittel aus der Region bezogen werden müssen, erklärte Jeff Mills, der Direktor für Ernährung und Verpflegung des Schulsystems. D.C. Central Kitchen kam mit bereits bestehenden Beziehungen zu lokalen Bauern ins Spiel. So hatten wir sofort Sachen wie kleinere Äpfel für Grundschulkinder. Das ist eine große Sache, denn wenn ein Zweitklässler einen riesigen Apfel zum Frühstück im Klassenzimmer bekommt, ist es schwer, wirklich hineinzukommen und viel davon zu essen. Mills sagte, der Vertrag werde für das kommende Schuljahr verlängert.

Fresh Start hat letztes Jahr auch einen Auftrag zur Lieferung eines Cafés an der University of the District of Columbia gewonnen und wurde autorisierter Catering-Anbieter für besondere Veranstaltungen auf der Arena Stage.

Der Umsatz von Fresh Start ist damit von 1,5 Millionen US-Dollar vor fünf Jahren auf voraussichtlich 3,7 Millionen US-Dollar für 2011 gestiegen. Allein im vergangenen Jahr hat das Sozialunternehmen seine Mitarbeiterzahl um 43 Personen erweitert, davon 30 Absolventen der Berufsausbildung in der Küche.

Aber die gesteigerte Produktion war in der 225 Quadratmeter großen Arbeitsfläche, die Fresh Start in der Zentrale von DC Central Kitchen in der Nähe der Union Station nutzt, nicht nachhaltig. Und für Erweiterungen ist in dem stadteigenen Gebäude kein Platz.

Im vergangenen Herbst fanden Curtin und seine Kollegen im Stadtteil Langdon Park Platz für eine Reha. Die Startkosten in Höhe von 600.000 US-Dollar werden durch Zuschüsse der Boeing Co., der Morris & Gwendolyn Cafritz Foundation, des Philip L. Graham Fund, der Kaiser Permanente, der Bank of America und anderer finanziert.

Das Ziel besteht jetzt darin, sicherzustellen, dass wir alle Fresh Start-Operationen so effizient, effektiv und profitabel wie möglich ausführen, sagte Curtin.

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Die 6.000 Quadratmeter große Fläche wird hauptsächlich für die Produktion genutzt, wird aber Fresh Start dabei helfen, seine Kunden auf unterschiedliche Weise zu bedienen. Eine Sache, die dies nicht sein soll, ist die Sache, die uns zum größten Anbieter von Schulnahrung in D.C. macht, sagte Curtin. Fresh Start wird weiterhin Schulmahlzeiten in bezirkseigenen Gebäuden zubereiten. In dem neuen Raum würden wir daran interessiert sein, Salsa für die Hühnchen-Quesadillas zu verarbeiten, die wir beim Mittagessen in der Schule servieren, oder die gesamte Tomatensauce, die in Schulen verwendet wird.

Und dann gibt es das Potenzial, mit den Spike Mendelsohns der Region zusammenzuarbeiten.

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Wir, die Pizza, kaufen die meiste Zeit des Jahres Dosentomaten aus Kalifornien für ihre Pizzasauce. Aber von Frühling bis Sommer kommt wöchentlich eine hydroponische Ernte von Hummingbird Farms in Ridgely, Md. Mendelsohn möchte mehr lokale Tomaten verwenden, wobei DC Central Kitchen mehr von der lokalen Ernte auf dem Höhepunkt kauft, die Sauce herstellt und sie dann für den Gebrauch lagert das ganze Jahr.

Die Beziehung habe für mich einfach so viel Sinn gemacht, ich musste kaum darüber nachdenken, sagte Mendelsohn. Sie bekommen einen besseren Preis, ich bekomme einen besseren Preis, alle sind zufrieden, die Leute arbeiten und das Produkt ist lokal.

Tomatensauce sei eine Probefahrt, fügte Mendelsohn hinzu. Wenn Good Stuff Eatery nächstes Jahr nach Crystal City und Georgetown expandiert, möchte das Unternehmen, dass Fresh Start viele weitere Artikel verarbeitet: Kartoffeln für Pommes Frites, Burger-Toppings, Saucen für Chicken Wings und Salatdressings.

Curtin sagte, die Partnerschaft habe das Potenzial, nachhaltige Auswirkungen auf die Gemeinschaft zu erzielen.

In einer Zeit, in der die meisten Orte in der Wirtschaft schrumpfen, schaffen wir viele Arbeitsplätze und Einnahmen, sagte er. Das ist eine wirklich mächtige Sache, Arbeitsplätze für Männer und Frauen zu schaffen, die Schwierigkeiten haben, ihre Familien zu ernähren.

Hinman ist ein Washingtoner Journalist.