Mehrjähriges Getreide könnte eine Schlüsselwaffe gegen den Klimawandel sein. Aber noch nicht ganz.

Getreidekern. (Scott Seirer / The Land Institute)

VonTamar HaspelKolumnist, Essen 25. Januar 2019 VonTamar HaspelKolumnist, Essen 25. Januar 2019

Während der Klimawandel die Liste der existenziellen Bedrohungen erklimmt, erhält der Boden viel Aufmerksamkeit. Damals, als es Wald oder Grasland unterstützte, bevor wir es für den Anbau von Feldfrüchten rodeten, speicherte es eine Menge Kohlenstoff.

Durch die Bewirtschaftung des Landes haben wir den Kohlenstoff freigesetzt. Jetzt gibt es einen großen Anstoß, herauszufinden, wie man zumindest einen Teil davon zurückbekommt. Das Land Institute in Salina, Kan., ist dabei, und ich habe sie letzten Herbst besucht. Wir haben in den ersten Jahrzehnten etwa die Hälfte des Kohlenstoffs verloren, nachdem wir Getreide in der Prärie angebaut hatten, sagte Fred Iutzi, Präsident des Land Institute, der mich herumführte. An manchen Stellen pendelte sie sich bei etwa der Hälfte der dortigen Vorbesiedlung ein, an manchen Stellen ging sie auf etwa ein Drittel zurück.



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Der Kohlenstoffverlust geht auf das erste Mal zurück, als ein Bauer Neuland umbaute, aber erst in den letzten Jahrzehnten hat sich eine Dynamik unter Bauern und Forschern entwickelt, die versuchen, die Dinge umzukehren. Es gibt jedoch ein großes Hindernis: 400 Millionen Hektar einjährige Pflanzen, die jedes Jahr aufs Neue gepflanzt werden müssen. Während einjährige Pflanzen sehr gut darin sind, Samen zu züchten (normalerweise der Pflanzenteil, den wir essen), sind sie nicht so gut darin, Kohlenstoff im Boden zu binden. Tatsächlich sind sie ziemlich schlecht darin.

Das Land Institute versucht, dieses Problem zu lösen, indem es mehrjährige Körner entwickelt: Pflanzen, die Jahr für Jahr aus eigenem Antrieb entstehen. Eine kommerzielle Sorte ist Jahre – und möglicherweise Jahrzehnte – entfernt, aber bedenken Sie, dass wir etwa 80 Jahre gebraucht haben, um von Mais, der 25 Scheffel pro Acre einbringt, zu Mais zu gelangen, der 170 Scheffel pro Acre einbringt. Es ist nicht unvernünftig, ein paar Jahrzehnte zu brauchen, um aufzuholen.

Der Forschungsdirektor des Land Institute, Tim Crews, ging auf die Tugenden der mehrjährigen Körner ein. Das erste und wohl wichtigste ist ihr Wurzelsystem. Stauden widmen etwa die Hälfte ihrer Energie dem, was unter der Erde ist. Bei Einjährigen ist es ein Viertel oder weniger. Das bedeutet, dass Stauden mit viel tieferen und dichteren Wurzelsystemen enden. Im Landesinstitut hängt ein lebensgroßes Bild von mehrjährigen Wurzeln neben einjährigen Wurzeln, und es ist wie ein erwachsener Mann neben einem dreijährigen Kind. Das Bild ist so lang, dass sie es im Treppenhaus aufhängen müssen.

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Diese Wurzeln bewirken ein paar Dinge. Zunächst einmal ermöglichen sie der Pflanze, Wasser und Nährstoffe aus der Tiefe des Bodens aufzunehmen, weit außerhalb der Reichweite von Einjährigen. Sie bauen auch eine Bodenstruktur auf, die den im Boden lebenden Kreaturen hilft, sich zu bewegen. Ihr großer Vorteil im Kampf gegen den Klimawandel besteht darin, dass sie organisches Material (das etwa 58 Prozent aus Kohlenstoff besteht) viele Fuß tiefer hinzufügen, wo es wahrscheinlich an Ort und Stelle bleibt.

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Vergleichen Sie das mit Jahrbüchern. Der größte Teil ihrer Biomasse befindet sich oberirdisch, und obwohl es in vielen Teilen des Landes zum Standardverfahren geworden ist, die Teile der Pflanzen, die Sie nicht ernten – Blätter und Stängel – auf dem Boden zu belassen, damit sie ihren Kohlenstoff an die Erde zurückgeben ( und Feuchtigkeit zu sparen), ist es weniger wahrscheinlich, dass oberirdisches organisches Material erfolgreich in den Boden eingearbeitet wird.

In den Abteilungen Bodengesundheit und Kohlenstoffbindung haben Stauden alles über einjährige Pflanzen. Wenn sie nur nicht dieses lästige Ertragsproblem hätten!

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Wenn Sie genug von einem Ag-Nerd sind, um der mehrjährigen Getreidegeschichte zu folgen, haben Sie wahrscheinlich von Kernza gehört. Es wird oft als mehrjähriger Weizen bezeichnet, aber es ist eigentlich ein Weizenverwandter, der als Zwischenweizengras bezeichnet wird. Es ist zur Vorzeigefrucht für mehrjährige Körner geworden, weil es tatsächlich an einigen Stellen angebaut wird. Der Ertrag beträgt etwa ein Viertel des Weizens.

Niemand denkt, dass Kernza derzeit ein brauchbares kommerzielles Produkt ist. Und während sich die Erträge sicherlich verbessern werden, wenn die Wissenschaftler die Ernte mit ihren Züchtungsprogrammen weiter verfeinern, bleibt abzuwarten, ob die Erträge den Punkt erreichen werden, an dem sie mit einjährigen Körnern konkurrenzfähig sind.

Geschmacklich ist Kernza vollkommen nett, aber unauffällig, etwas, für das ich den ganzen Weg nach New York musste, um es herauszufinden. Will Emery, der Küchenchef im Tannat, einem Restaurant an der Nordspitze von Manhattan, stammt aus Salina und war einer der ersten, der Kernza in einem mit einer ständig wechselnden Gemüsemischung aromatisierten Porridge auf eine Speisekarte setzte. Es war Pastinaken, als ich dort war, und ich kann berichten, dass Kernza fest in der Dinkel-Bulgur-Freekeh-Achse der Weizenaromen liegt. In Kansas habe ich Kernza in Bier probiert, in dem es nach Bier schmeckte.

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Das Land Institute arbeitet an anderen Körnern, die weiter fortgeschritten sind. Der bisher größte Gewinn war mehrjähriger Reis, der auf mehreren Tausend Hektar im Südwesten Chinas angebaut wird und dessen Erträge mit anderen lokalen Sorten vergleichbar sind und manchmal sogar übertreffen. Dann gibt es Sorghum, das in den Vereinigten Staaten keine wichtige Nutzpflanze ist, aber in Teilen Afrikas vorkommt, wo Sorten von mehrjähriger Sorghum die Erträge tatsächlich steigern können.

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Es wird nicht einfach sein, diese Pflanzen hier für die Hauptsendezeit vorzubereiten. Gerade das, was Stauden so gut für den Boden macht – sie verwenden die Hälfte oder mehr ihrer Energie für das, was unter der Erde ist – macht sie schlecht, wenn es darum geht, den Ertrag zu steigern. Die Idee, dass Sie sowohl Ihr robustes Wurzelsystem als auch Ihre großen, reichlich vorhandenen Samen haben können, riecht nach magischem Denken.

Aber warte! Während der Grünen Revolution entlockten Pflanzenzüchter den einjährigen Pflanzen höhere Erträge, und Stauden haben das gleiche Potenzial, sagt Crews. Wildpflanzen unter natürlicher Selektion können in Strukturen investieren, um mit ihren Nachbarn zu konkurrieren. Es kann sich ändern, wenn es nicht mehr nötig ist, und es kann seine oberirdische Produktivität auf die Saatköpfe umleiten. Es ist das luxuriöse Vorrecht einer verhätschelten Pflanze.

Crews weist auch darauf hin, dass Stauden früher im Frühjahr auftauchen und den Sprung zu Einjährigen schaffen. Aufgrund ihrer längeren Vegetationsperiode wandeln sie jedes Jahr mehr Sonnenlicht in Biomasse um als einjährige Pflanzen. Kleineres Stück, aber größerer Kuchen.

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Die Erträge sind nicht das einzige Hindernis für die Kommerzialisierung mehrjähriger Körner. Die Staude eines Mannes ist die Monokultur eines anderen, und wenn Sie erwarten, dass eine Kultur zwischen drei und 10 Jahren im Boden liegt, verlieren Sie die Fähigkeit, Fruchtfolgen durchzuführen – ein wichtiges Instrument für Schädlingsbekämpfung und Bodengesundheit. Aus diesem Grund sehen Crews und Iutzi mehrjährige Körner als zusammen gepflanzt – gemischt – mit Hülsenfrüchten. (Eines der interessanten Dinge, die ich beim Begehen von Feldern in Kansas herausgefunden habe, ist, dass landwirtschaftliche Geräte der Aufgabe gewachsen sind, Felder zu pflanzen und zu ernten, auf denen mehr als eine Kulturpflanze steht.)

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Iutzi sprach von Mischkulturen, als wir über ein Stück Land schauten, das, wenn man den Aufzeichnungen Glauben schenken darf, noch nie gepflügt wurde. Es ist die Prärie, wie sie war, bevor sie besiedelt wurde. Ich habe es im Herbst gesehen, und für einen botanischen Laien (ich bin nicht gut mit Pflanzen, die ich nicht essen kann) war es ein Mischmasch. Abwechslungsreiche Grün- und Gelbtöne. Manche groß, manche klein. Manche blühen, manche nicht. Mishmash ist natürlich umgangssprachlich für Biodiversität, und es ist die lebendige Mischung aus mehrjährigen Gräsern, die den kohlenstoffreichen Prärieboden in einem riesigen Teil des amerikanischen Mittleren Westens, östlich der Rockies, von der kanadischen Grenze bis nach Texas, gebildet haben.

Um diesen Boden wieder aufzubauen, nutzt das Land Institute die Prärie-Vielfalt als Vorbild. Ein tief verwurzeltes, zwischenfruchtbares Staudensystem kann Bodengesundheit aufbauen, Kohlenstoff speichern, Erosion reduzieren und ein gastfreundliches Zuhause für Mikroorganismen bieten, die manchmal erst im Boden auftauchen, wenn er mehrere Jahre lang ungestört ist.

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In den Jahren, in denen ich über Landwirtschaft schreibe, bin ich vor allem bei Forschern, Wissenschaftlern und Landwirten, die in der konventionellen Lebensmittelbranche tätig sind, auf Skepsis gegenüber dem Begriff der Natürlichkeit gestoßen. Und in gewisser Weise teile ich es. Natürlich bedeutet nicht sicher oder noch sicherer. Aber wenn wir uns die Probleme unseres Agrarsystems ansehen – Nährstoffabfluss, Treibhausgase, erschöpfte Böden – ist es sinnvoll, Systeme zu betrachten, in denen Pflanzen (und Tiere) koexistieren und so zusammenarbeiten, dass sie sich aufbauen und nicht zusammenbrechen.

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Wir müssen uns an natürlichen Ökosystemen orientieren, nicht weil sie natürlich sind, sagte mir Iutzi, sondern weil sie wirklich gute Arbeit geleistet haben.

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