Einige Empfänger von Lebensmittelmarken könnten bald den Zugang zu den Vorteilen des Bauernmarktes verlieren

Jasmine Joseph-Morris, links und Kinda Latese Clifford sprechen mit Jessica Hulse Dillon über zusätzliche öffentliche Hilfsangebote, die sie 2014 auf dem Bauernmarkt in der H Street erhalten können. (Linda Davidson/ TEQUILA)

VonJane Schwarz und Leah Douglas 9. Juli 2018 VonJane Schwarz und Leah Douglas 9. Juli 2018

Am Samstagmorgen traf Ludy Arnold nur wenige Minuten nach seiner Eröffnung auf dem Bauernmarkt in der H Street im Nordosten Washingtons ein. Arnold ist 70 und lebt in einer nahegelegenen Sozialwohnung für Senioren. Sie kommt jede Woche und muss seit vier Jahren Obst, Gemüse und Sommertomaten mit Vorteilen aus dem Supplemental Nutrition Assistance Program, früher bekannt als Lebensmittelmarken, kaufen. Diese Zulage wird durch entsprechende Dollars erhöht, die von einer gemeinnützigen Gruppe bereitgestellt werden, sodass Arnold jede Woche 20 Dollar ausgeben kann. Ich habe nur meine Sozialversicherung, sagte sie. So bekomme ich mein Essen. Ich bin darauf angewiesen.

Doch technische Schwierigkeiten können Arnolds Wocheneinkäufen hier ein Ende bereiten. Die Novo Dia Group, ein in Austin ansässiges Unternehmen, das landesweit etwa 40 Prozent der SNAP-Transaktionen auf Bauernmärkten abwickelt, kündigte an, seinen Service bis zum 31. Juli einzustellen und etwa 1.700 der mehr als 7.000 Märkte zu verlassen, die SNAP anbieten (einschließlich der H Street Markt) ohne Möglichkeit, Kunden mit geringem Einkommen zu bedienen.



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Die Schließung wird auch eine Reihe von Anreizprogrammen beeinträchtigen, die in den letzten zehn Jahren entstanden sind, um den Zugang von einkommensschwachen Käufern zu gesunden Lebensmitteln zu verbessern. Gemeinnützige Gruppen wie Wholesome Wave und das Fair Food Network sowie ein 100 Millionen US-Dollar teures Programm des US-Landwirtschaftsministeriums, das Food Insecurity Nutrition Incentive, ergänzen oder ergänzen die SNAP-Vorteile auf Bauernmärkten.

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Es ist verheerend, sagte Michel Nischan, CEO von Wholesome Wave, das auf etwa 1.200 Bauernmärkten passende Dollar für SNAP-Ausgaben anbietet. Es gibt Märkte in Gebieten, die als Lebensmittelwüsten gelten und die die einzigen Orte sind, an denen frische Lebensmittel gekauft werden können, und sie existieren nur, weil Kunden SNAP oder Anreize nutzen können.

Um die Nutzung von SNAP zu erleichtern, wurden 1997 die Karten für den elektronischen Leistungstransfer eingeführt. In Lebensmittelgeschäften ziehen die Empfänger ihre Karten wie bei einer Kreditkarte durch, und die Informationen werden über sichere Datenleitungen direkt an staatliche SNAP-Verarbeitungsbehörden gesendet. Aber Bauernmärkte müssen mobile Transaktionen anbieten; Auf einem Parkplatz oder auf einem Feld gibt es keine Festnetzanschlüsse.

Um das Problem zu lösen, hat das USDA im Jahr 2012 das Free SNAP Wireless Equipment Program ins Leben gerufen, um den Bauernmärkten mobile Geräte zur Verfügung zu stellen. Seitdem haben über 2.500 Märkte Kartenleser, Tablets oder Smartphones erhalten. Aber die Märkte brauchten immer noch Software, um die Bundesleistungen zu verarbeiten. Hier kamen Novo Dia und andere ins Spiel. Mit ihren verschiedenen Plattformen stiegen die auf Bauernmärkten eingelösten SNAP-Vorteile um 35 Prozent auf 22,4 Millionen US-Dollar im Jahr 2017 von 16,5 Millionen US-Dollar im Jahr 2012, was mehr frische Produkte für einkommensschwache Menschen in beiden ländlichen Gebieten bedeutet Gebiete und Städte.

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In der umstrittenen Debatte über die Nahrungsmittelhilfe war der Erfolg von SNAP auf den Bauernmärkten einer der wenigen Punkte, in denen sich die Gesetzgeber in Washington einig sind. Die Republikaner des Repräsentantenhauses haben kürzlich dafür gestimmt, strengere Arbeitsanforderungen für SNAP-Empfänger in ihre Version des Farmgesetzes aufzunehmen, das durch den Capitol Hill geht. (Der Senat ist diesem Beispiel nicht gefolgt.) Die Trump-Administration hat einen Vorschlag unterbreitet, SNAP teilweise durch vorverpackte Kisten mit Konserven zu ersetzen, obwohl diese Erntekiste bisher nirgendwo angekommen ist.

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Die Kanalisierung von SNAP-Dollars zu den Bauernmärkten spricht jedoch Progressive an, die sich für eine gesündere Ernährung einsetzen, und Konservative, die marktbasierte Anreize bevorzugen, die den Bauern zugute kommen und die Lebensmittelauswahl der Kunden fördern.

Im ersten Jahr generierte das FINI-Programm des USDA fast 8 Millionen US-Dollar an SNAP- und Anreizkäufen von Obst und Gemüse – mehr als 16 Millionen zusätzliche Portionen Frischprodukte für SNAP-Haushalte. Die Begünstigten berichteten auch über ein geringeres Maß an Ernährungsunsicherheit. Tatsächlich hat sich FINI als so beliebt erwiesen, dass sowohl die Fassung des Gesetzesentwurfs des Repräsentantenhauses als auch des Senats seine Finanzierung mehr als verdoppeln.

Aber ohne Novo Dia werden viele SNAP-Empfänger ihre Vorteile nicht mehr auf Bauernmärkten einlösen können. Märkte können nicht einfach eine neue App wie Lyft statt Uber wählen. Die Software Mobile Market Plus von Novo Dia ist die einzige, die auf Apple-Produkten funktioniert und auch SNAP-Incentives verarbeitet. (Märkte, die Mobile Market Plus nicht verwenden, müssen zwei separate Softwaresysteme verwenden.)

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Josh Wiles, Gründer und Präsident von Novo Dia, nannte mehrere Gründe für die Schließung des Unternehmens. Der Marktplatz für SNAP-Transaktionen ist stark reguliert und erfordert zusätzliche (sprich: teure) Sicherheitsmaßnahmen, die über das hinausgehen, was für Kreditkarten oder Debitkarten erforderlich ist. Die Gewinne sind gering, weil Märkte und einzelne Landwirte Mikrozahlungen abwickeln, oft nur wenige Dollar.

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Der Wendepunkt, sagte Wiles, war jedoch die Entscheidung des neuen Administrators des SNAP-Ausrüstungsprogramms, mit dem elektronischen Zahlungsriesen First Data und nicht mit Novo Dia und seiner Mobile Market-App zusammenzuarbeiten.

Ohne weiterhin neue Kunden und Skaleneffekte zu gewinnen, sagte Wiles, könne Novo Dia finanziell nicht überlebensfähig bleiben: Als klar wurde, dass wir nicht dabei sein würden, wussten wir, dass wir nicht in der Lage sein würden, in einer Weise zu skalieren, die ermöglichten uns, profitabel oder sogar nachhaltig zu sein.

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Die Übernahme des neuen Ausrüstungsprogramms durch Financial Transaction Management aus Reston, Virginia, hat weitere Kopfschmerzen verursacht, insbesondere eine sechsmonatige Verzögerung bei der Markteinführung der Ausrüstung. Insgesamt stehen etwa 360 Märkte auf einer USDA-Warteliste für SNAP-Verarbeitungsgeräte.

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Ohne kostenlose Ausrüstung ist die Verarbeitung von SNAP auf Märkten preislich unerschwinglich, so viele Marktmanager im ganzen Land. In Rhode Island haben mehrere Märkte auf der Warteliste versucht, Geld zu sammeln, um die Kosten für Ausrüstung und Bearbeitungsgebühren zu decken, und haben sich entschieden, SNAP nicht zu akzeptieren, so Farm Fresh Rhode Island. Nick Stavely, General Operations Manager bei Community Foodworks im Distrikt, schätzt, dass die Teilnahme an dem Programm seiner gemeinnützigen Organisation in den letzten drei Jahren zwischen 12.000 und 15.000 US-Dollar eingespart hat.

FTM, ein neu gegründetes Unternehmen, das vor zwei Monaten den USDA-Auftrag erhalten hat, hat angekündigt, am 14. Juli Anträge für neue Geräte entgegenzunehmen. Es wird jedoch mindestens mehrere Wochen dauern, bis die Anträge genehmigt und die Geräte verteilt werden. Einige Märkte können bis August in Betrieb sein. Aber das ist in den meisten Gegenden der Vereinigten Staaten mehr als die Hälfte der Marktsaison.

In einem E-Mail-Interview sagte FTM-CEO Angela Sparrow: Ich bin mir der aktuellen Mängel in der Handelswelt des Bauernmarktes bewusst und beabsichtige, mit meinen Partnern mit einem wahnsinnigen Fokus auf eine Art und Weise zusammenzuarbeiten, die dieses längst überfällige Problem schnell löst.

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Ein USDA-Sprecher sagte, die Agentur sei über die bevorstehende Schließung von Novo Dia informiert worden und analysiere die Auswirkungen dieser Entscheidung auf unsere Programmteilnehmer sowie Landwirte und Produzenten.

Aber das aktuelle System kann nur noch komplizierter werden. Das Frauen-, Säuglings- und Kinderprogramm des USDA, das jungen Müttern und Kindern bis zum Alter von 5 Jahren jährlich rund 6 Milliarden US-Dollar an Nahrungsmittelhilfe zur Verfügung stellt, wird beauftragt, bis 2020 auf die elektronische Verarbeitung umzustellen, und es wird auch eine mobile Lösung benötigt für Bauernmärkte.

Der Verlust der Plattform von Novo Dia ist ein großer Rückschritt für unsere Branche, sagte Ben Feldman, Policy Director der Farmers Market Coalition. Bauernmärkte standen an vorderster Front bei innovativen Bemühungen, den Zugang zu gesunden Lebensmitteln für Käufer mit niedrigem Einkommen zu fördern und gleichzeitig den Wohlstand der Landwirte zu steigern. Diese Situation unterstreicht die Notwendigkeit einer langfristigen, zuverlässigen und erschwinglichen Lösung für die Einlösung von SNAP und anderen Formen elektronischer Zahlungen auf Bauernmärkten.

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Oder wie Shopper Ludy Arnold es ausdrückte: Bitte beheben Sie das. Manche Leute können sich Essen leisten. Aber das brauchen wir.

Dieses Stück entstand in Zusammenarbeit mit dem Berichterstattungsnetzwerk für Lebensmittel und Umwelt , eine gemeinnützige Organisation für Journalismus.

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