Die Überraschung in einer asiatischen Birne

NATÜRLICHE BRÜCKE, Virginia.

Virginia Gold ist kein gewöhnlicher Obstgarten. Hier, auf einem spektakulären, grünen Hügelkamm südlich von Lexington, im Schatten der Blue Ridge und Allegany Mountains, kreiert YoungSuk Estabrook neue Sorten asiatischer Birnen.

Im Dezember plant die in Korea geborene Estabrook, zum ersten Mal eine ovale, leuchtend orangefarbene, knackige und süße Sorte zu verkaufen, die sie Winter Gold nennt und deren Kreuzung mehr als 10 Jahre dauerte. Nach der Ernte plant sie, ihn einen Monat lang im Kühlhaus zu süßen. Während der Erntesaison, die Mitte August begann und bis Herbst andauert, werden 14 Sorten asiatischer Birnen bei Virginia Gold Orchard oder per Post verkauft (siehe Kasten im Inneren).



Manche sind süß. Manche sind sauer. Die Aromen reichen von subtil bis unerwartet. In der letzten Saison schmeckte eine Sorte bemerkenswert nach Kaugummi. Aber suchen Sie nicht nach Seuri – der Birne mit Gummigeschmack – in der Verkaufshalle des Obstgartens. Dort gibt Estabrook Besuchern Kostproben ihrer Arbeit. „Es entsprach nicht meinen Geschmacksstandards, also habe ich es reduziert“, sagt sie ohne Reue.

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Die Mehrheit der 4.000 Spalier-trainierten asiatischen Birnbäume bei Virginia Gold sind standardisierte, bewährte Sorten, die in China, Japan oder Korea entwickelt wurden. Die Ausnahme ist 'Reihe neun', wo Estabrook 25 verschiedene benannte Sorten zum Testen und Züchten anbaut.

„Wir haben hier etwas Besonderes, etwas, das andere Farmen nicht haben“, sagt Estabrook bei einem Spaziergang durch die neunte Reihe, wo ihre neuesten Früchte reifen. 'Man muss anders sein, um mit anderen Obstplantagen zu konkurrieren.'

Vergessen Sie für einen Moment die Birnen namens Anjou, Comice und Bosc. Die asiatische Birne, Pyrus serotina, auch als chinesische Birne oder Apfelbirne bekannt, ist eine ganz andere Frucht.

Es wird angenommen, dass alle Birnen eine gemeinsame Abstammung von Wurzelstöcken haben, die in Westchina heimisch sind. Aber vor Jahrhunderten veränderten sich Bäume, die nach Westen in europäische Länder gebracht wurden, im Laufe der Jahre und produzierten Früchte mit einer Textur und einem Geschmack wie die gewöhnliche Bartlett-Birne.

Birnenbestände, die ihren Weg nach Osten über China und schließlich nach Japan und Korea fanden, trugen Früchte, die in Form und Textur mehr mit dem Apfel gemein haben. Im Gegensatz zu ihren Euro-Cousins ​​werden asiatische Birnen konsumiert, wenn das Fleisch fest und knusprig ist. Sie können zwischen vier Unzen und satten zwei Pfund oder mehr wiegen. Asiatische Birnen lassen sich grob in drei Gruppen einteilen: runde Früchte mit grüner bis gelber Schale, runde Früchte mit bronzefarben gesprenkelter Schale und birnenförmige Früchte mit grüner Schale. Der Geschmack ist leicht blumig mit einem Hauch von Apfel und Melone. Chinesische Eisenbahnarbeiter brachten in den 1850er Jahren asiatische Birnensamen nach Kalifornien, wo sie in ausgewählten Hainen im Norden des Staates gediehen. Mehr als 25 Arten werden hierzulande kommerziell angebaut. Die bekannteste Sorte ist die runde, gelbhäutige 20. Jahrhundert. Nijisseki ist auch die beliebteste Birne, die in Japan angebaut wird, wo perfekte Exemplare zum Verschenken verpackt werden.

1976 arbeitete YoungSuk Jung als Sekretärin in Seoul. Sie interessierte sich nicht für Obstgärten, liebte aber eine gute asiatische Birne. „Für uns waren sie sehr speziell und teuer“, sagt sie. Der gebürtige Bostoner Paul Estabrook arbeitete als Außendienstingenieur an einem Wasserkraftprojekt in Korea. Dort hat er seine erste asiatische Birne probiert.

'Es war groß, süß und saftig', sagt er, 'nicht der Bartlett, mit dem ich aufgewachsen bin.'

Kurz gesagt, sie lernten sich kennen, heirateten, bekamen zwei Kinder und ließen sich schließlich auf einer 116 Hektar großen Farm in New Hampshire nieder, wo sie mehr als 500 asiatische Birnbäume pflanzten.

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Aber nach ein paar Jahren stellten sie fest, dass eine Fehleinschätzung vorgenommen worden war. Die Vegetationsperiode für asiatische Birnen war in Neuengland zu kurz. Sie mussten nach Süden gehen.

1990 kauften sie 114 Hektar im südlichen Shenandoah Valley und brachten die 500 Bäume, verpackt in nassem Sägemehl, bald darauf in ihr neues Zuhause in den Ausläufern. „Das werden wir nie wieder tun“, sagt YoungSuk Estabrook kopfschüttelnd.

Alle ihre ursprünglichen Bäume fielen anschließend einer bakteriellen Infektion und Fäule zum Opfer. Und da entschied das Paar, dass ihr ultimatives Ziel darin bestand, winterharte Birnensorten zu entwickeln, die krankheitsresistent und am besten für die Wachstumsbedingungen in Virginia geeignet sind. Sie machten sich auch daran, charakteristische Birnenaromen zu kreieren, die sie ihr Eigen nennen könnten.

Beim Hybridisieren oder Kreuzen von Pflanzen dreht sich alles um die Blüten – zumindest am Anfang. Dann ist Geduld gefragt.

In Virginia blühen asiatische Birnen je nach Sorte den ganzen April hindurch. Es gibt Hunderte von Sorten, die auf der ganzen Welt wachsen. Ein Hybrid-Enthusiast kann nach Belieben mischen und kombinieren.

Wenn sich die Blüten öffnen, muss Estabrook schnell handeln. Zwischen 7 und 8 Uhr, bevor die Bienen sich bewegen, überträgt sie mit einem feinen Kamelhaar-Künstlerpinsel Pollen von der Blüte einer etablierten Sorte auf eine andere. Eine Plastiktüte bedeckt jede Blüte, bis sich die Säuglingsfrucht bildet. Jede Fremdbestäubung wird handschriftlich in einem Notizbuch mit Informationen zum Wurzelstock, Krankheitsverlauf und Produktionsmöglichkeiten protokolliert. Sie selektiert für die Kreuzung von Sorten mit dominanten Genen, die mit Krankheitsresistenz, kräftigem Wachstum und gutem Geschmack verbunden sind.

Im Spätsommer und Frühherbst sammelt sie die einzelnen Früchte ihrer Versuchsbäume. Nachdem sie sie für den Geschmack probiert hat, speichert sie die Samen. Es sind die Samen, die sie sucht. Hunderte werden in Reihen in einer Sämlingsgärtnerei gepflanzt.

Über einen Zeitraum von Jahren tötet die natürliche Selektion mehr als 90 Prozent der neuen Setzlinge ab. Wenn Estabrook das Timing für richtig hält, werden die widerstandsfähigsten jungen Bäume mit den größten Blättern auf etablierten Birnenbestand gepfropft. Nach sieben weiteren Jahren tragen die Bäume die ganz neuen Früchte. Aber nicht alle sind erfolgreich – süß und lecker.

Für eine informelle Verkostung wählt Estabrook zwei neue, namenlose Birnen aus der neunten Versuchsreihe. Jeder wird gewaschen, um einen Tonstaub zu entfernen, der Insekten abschreckt.

„Ich hoffe nur, es ist nicht matschig“, sagt Estabrook, während sie in den ersten schneidet. Dann: 'Ähm. Süss.' Der zweite Teilnehmer erhält sofort einen Daumen nach unten für seine geringe Größe, seine dunkelbraune Farbe und seinen Geschmack, der an Pfannkuchenteig erinnert. Estabrook sagt nur: 'Nicht gut.'

Paul Estabrook glaubt, dass es dringend erforderlich ist, so schnell wie möglich einzigartige Birnen zu produzieren.

„Als wir 1990 hierher gezogen sind, war eines der wichtigsten Dinge, dass kein Landwirt an asiatische Birnen dachte. Wir hatten den Markt für uns allein“, sagt Estabrook. „Aber in fünf Jahren werden vielleicht viele andere Bauern asiatische Birnenplantagen haben. Wir müssen den anderen einen Kopf voraus sein.'

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Estabrook ist sich mit ihrem Mann einig, dass sich die Kreuzung auszahlen wird. Dafür hat das Ehepaar ein neues Gewächshaus für Setzlinge gebaut. Aber sie hat einige Vorbehalte gegenüber einer Zukunft, die an eine ungewöhnliche Frucht gebunden ist.

„Wenn Sie mich fragen würden, würde ich das nicht noch einmal tun. Es ist zu entmutigend. Ein Hurrikan kommt durch und alle Früchte fallen. Die Vögel. Die Käfer. Die Krankheit“, sagt sie. 'Aber ich bin froh, diesen wunderbaren Ort zu haben und Leute zu haben, die unser Bio-Obst zu schätzen wissen.'

YoungSuk Estabrook mit einer Sammlung saisonaler asiatischer Birnen aus ihrem Virginia Gold Orchard in Natural Bridge, Virginia. Oben: die Sorte Atago.