Danke an Sarah

Sarah Josepha Hale war unerbittlich. Sie wollte einen nationalen Thanksgiving-Feiertag und, bei Gott, sie würde jedes Jota ihrer Persönlichkeit, ihres Prestiges und der Macht ihrer Position einsetzen, um dies zu erreichen.

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Es war 1846 und Hale war Redakteurin einer sehr beliebten Frauenzeitschrift, Godey's Lady's Book. Der Norden und der Süden stritten sich unaufhaltsam über die Frage der Sklaverei, und Hale glaubte, dass ein national anerkannter Tag der Danksagung eine verbindende Wirkung haben könnte. So schrieb sie in den nächsten 17 Jahren Hunderte Briefe an die Gouverneure jedes Bundesstaates, an Präsidenten, an Außenminister und forderte sie auf, den letzten Donnerstag im November zum Erntedankfest auszurufen.

„Sie war ein Marketing-Genie“, sagt Laura Schenone, Schriftstellerin aus New Jersey, Autorin von „A Thousand Years Over A Hot Stove“ (Norton, 2003), einer neuen Geschichte der Frauen und des Essens in Amerika. „Sie nutzte ihre Zeitschrift, um Thanksgiving eine emotionale Aura zu schaffen, die sich auf Zuhause, Herd und Familie konzentrierte. Sie erzählte reißerische Geschichten und gab Ratschläge, was man kochen sollte. Sie schob eine Neuengland-Karte mit Kürbiskuchen, einem gebratenen Truthahn in der Mitte des Tisches und Gemüse in Sahnesauce.'



Sie schrieb auch leidenschaftliche Leitartikel, in denen sie alle Staaten und Territorien aufforderte, den Feiertag am selben Tag zu feiern, 'damit es zu einer vollständigen moralischen und sozialen Wiedervereinigung der Menschen in Amerika kommt', wie Hale 1860 schrieb. Bis Hale ihren Kreuzzug begann, sagt Schenone, Thanksgiving sei ein unberechenbares Ereignis gewesen, wenn überhaupt. Im Süden war es weitgehend unbekannt; im Norden variierte es von Bundesstaat zu Bundesstaat und fand je nach Laune der Gouverneure manchmal im Oktober oder November, aber auch im Dezember statt.

Hale, eine unbeugsame Frau, wurde verwitwet, als sie mit ihrem fünften Kind schwanger war. Ihre Älteste war damals 7. Als Redakteurin von Godey's war Hale eine Art Martha Stewart (abzüglich der Finanzskandale) ihrer Zeit. „Sie war eine Trendsetterin und Schiedsrichterin des nationalen guten Geschmacks“, sagt Schenone.

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Mindestens ein Autor erwähnt, dass Hale Präsident Abraham Lincoln wegen des Feiertags möglicherweise sogar persönlich besucht hat. Ob das tatsächlich geschah, Lincoln muss ihre Idee gefallen haben. Im Jahr 1863, während der Bürgerkrieg tobte, erklärte er am letzten Donnerstag im November einen nationalen Thanksgiving-Tag und forderte das Land auf, für seine Naturschätze dankbar zu sein und in Frieden zusammenzukommen.

Auch nach dem Krieg ging die Idee hinter dem Urlaub weiter. Thanksgiving sei ein verbindendes Element für die Einwanderungswellen um die Jahrhundertwende gewesen, sagt Schenone. „Der Feiertag war eine Möglichkeit, dass Einwanderer sich amerikanisch fühlen konnten. Die ganze Idee der Familie am Tisch, das war es, was Sarah sich vorgestellt hatte.'

Ironischerweise war es das Aufkommen eines weiteren Krieges, der 76 Jahre später eine Änderung des Feiertags mit sich brachte. 1939 erklärte Präsident Franklin Roosevelt, dass der Feiertag nicht am letzten, sondern am vierten Donnerstag gefeiert werden sollte, um frühere Weihnachtseinkäufe zu fördern. 1941 machte der Kongress diese Änderung dauerhaft.

Bei der Recherche zu ihrem Buch in der Library of Congress fand Schenone auch Dokumente, die sich auf das allererste Thanksgiving mit den Wamponoag-Indianern und den zerlumpten Überlebenden der Mayflower beziehen.

„Ich fand die Liste der Überlebenden und war erstaunt, wie viele Kinder es gab, deren Eltern gestorben waren“, sagt sie. Von den 18 verheirateten Frauen, die mit der Mayflower kamen, überlebten nur vier den Fall von 1621 in Plymouth. „Diese Frauen waren ganz sicher die Köchinnen, die das so genannte erste Thanksgiving zubereitet haben“, schreibt sie.

An diesem ersten Erntedankfest, das eher einem Erntedankfest als einem Tag mit religiösen Untertönen ähnelte, gab es laut Schenone etwa 90 Indianer und 55 Kolonisten. Davon waren fünf Mädchen im Teenageralter und zehn kleine Kinder, darunter Babys ohne Eltern.

Es sind nur noch zwei Absätze dokumentarischer Beweise übrig, die dieses dreitägige Festival beschreiben. Die Frauen kochten Mais, Geflügel und Kabeljau, sagt Schenone. Die Indianer brachten schließlich den größten Teil des Essens – fünf Hirsche.

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Was Schenone an diesem ersten Thanksgiving am meisten verfolgt, ist der Gedanke an diese 10 Kinder und Babys. Die Handvoll erwachsener Frauen musste nicht nur kochen, sie musste auch die Kinder beaufsichtigen und sicherstellen, dass sie nicht in Kaminfeuer, in den Wald oder in den Ozean wanderten, der so nahe bei dieser ersten Siedlung lag.

„Ich ging nach Plymouth und dachte an diese Frauen, die dieses Essen am Rande dieses riesigen Ozeans kochen. Ich glaube, sie waren voller Trauer und Verlust. Es war eine schreckliche, schreckliche Zeit. Sie können nicht glauben, was diese Leute durchgemacht haben', sagt sie und fügt hinzu: 'Es war ganz anders als unser Thanksgiving heute - und dafür sollten wir alle dankbar sein.'