Mit dieser bahnbrechenden Technologie sehen wir schon bald genau, was in unseren Lebensmitteln steckt


Der riesige Einzelhändler Target und zwei Mitarbeiter haben einen Handscanner entwickelt, der Lebensmittel sofort scannen und lesen kann. Ein leitender Angestellter von Target sagt, dass das Gerät eine bessere Frische, Qualität und Haltbarkeit seiner Produkte verspricht. (Ziel)

Ich habe die Zukunft der Lebensmitteltransparenz gesehen, und sie ist optisch. Außerdem passt es in Ihr Smartphone.

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Stellen Sie sich einen Scanner von der Größe eines Reiskorns vor, der in Ihr Telefon eingebaut ist. Sie gehen zum Supermarkt und zeigen auf etwas, das Sie kaufen möchten. Wenn es sich um einen Apfel handelt, sagt Ihnen der Scanner, um welche Sorte es sich handelt, wie viel Vitamin C er enthält und wie lange er gekühlt gelagert wurde. Wenn es sich um einen Fisch handelt, erfahren Sie, ob es sich wirklich um einen orangefarbenen Roughy oder nur um einen Tilapia handelt, der als teurer ausgegeben wird. Wenn es sich um einen Muffin handelt, sagt Ihnen das Gerät, ob Gluten darin ist.

Auch wenn Sie es morgen nicht schaffen werden, ist dies keine ferne Jetsonsche Zukunftsvision. Ich habe den reisgroßen Scanner in der Hand gehalten; es wurde für nur ein paar Dollar gebaut. Ich habe gesehen, dass größere, robustere Versionen des Scanners die Dinge tun, die Ihr Smartphone kann, wahrscheinlich während der Amtszeit des Präsidenten, über die wir gerade entscheiden.



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So innovativ die Anwendungen auch sind, die Technologie geht auf Isaac Newton zurück, der im 17. Jahrhundert erstmals Licht durch ein Prisma in seine einzelnen Wellenlängen zerlegte. Schneller Vorlauf zu der Zeit, als Sie zur High School gingen, und Mrs. Weiss (oder wer auch immer Ihr Chemielehrer war) ließ Sie eine mysteriöse Chemikalie anhand des von ihr reflektierten Lichts identifizieren.

Jede Substanz reflektiert (und absorbiert) Licht auf unterschiedliche Weise, und der Graph dieses reflektierten Lichts ist eine Art optischer Fingerabdruck. Außer es ist besser. Obwohl die Wirbel und Linien in unseren Fingerspitzen nichts über ihren Besitzer aussagen (Sehen Sie diesen Wirbel? Bedeutet nicht, dass Sie schlau sind.), die Spitzen und Täler des optischen Fingerabdrucks tun es. Dieser Gipfel ist Vitamin C. Der andere ist Zucker. Dieses Muster bedeutet Gluten.

Die Identifizierung eines Lebensmittels und seiner Eigenschaften anhand des Scans ist eine zweifache Aufgabe: Erstens gleichen Sie einfach die optische Lesung mit einer Bibliothek bekannter Objekte ab; Zweitens lesen Sie die Topographie des Graphen, um sich auf bestimmte Eigenschaften zu konzentrieren. Die beiden zusammen können Ihnen sehr viel darüber sagen, was Sie scannen. Die Frau Weisses der Welt freut sich.

Ich auch. Denn die Auswirkungen dieser Technologie sind enorm.

Ich habe mich bei drei Unternehmen eingecheckt, die jetzt daran arbeiten, optische Scan-Technologien in die Lebensmittelversorgung zu bringen. Zwei von ihnen, TellSpec und SCiO , arbeiten an Handheld-Scannern, die für den Verbrauchergebrauch entwickelt wurden. Das dritte Unternehmen, Target, beginnt bereits mit der Implementierung optischer Scans in seiner Lieferkette.

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SCiO sagt, dass sein Scanner Ihnen den Prozentsatz an Fett, Kohlenhydraten, Proteinen und Wasser anzeigt, der in Käse, Joghurt, Milch, Fleisch, Obst und Gemüse enthalten ist. (SCiO)

Target, einer der größten Einzelhändler des Landes, arbeitet mit dem MIT und der Business-Design-Firma Ideo in einem Projekt namens . zusammen Lebensmittel + Zukunft coLab , mit Sitz in Cambridge, Mass., das die breite Mission hat, Verbrauchern zu helfen, ihre Nahrung besser zu verstehen. Greg Shewmaker, ein Target Entrepreneur in Residence (ja, das ist ein Titel!), leitet das Labor und nahm mich mit auf eine Tour.

Exponat A war Brent Overcash, dessen Aufgabe es ist, interessante Technologien zu untersuchen, die eine Anwendung im Lebensmittelbereich haben könnten. Die interessante Technologie, auf die er sich konzentriert, ist das optische Scannen, und er hat mir gezeigt, wie sie das machen.

Etwas zu scannen ist der einfache Teil, so einfach wie einen Fingerabdruck zu nehmen. Das Schwierige ist, herauszufinden, was dieses Etwas ist. Die Bibliothek, die die Forscher brauchen, ist riesig. Es ist nicht so, dass sie einen Apfel nehmen, scannen und einfach unter A ablegen können. Sie müssen Fujis und Honeycrisps und Jonagolds scannen und wissen, wie ihre Scans aussehen, wenn die Äpfel gerade gepflückt werden und sie drin sitzen ein lager für ein jahr. (Einige der Nährstoffe verschlechtern sich.) Sie müssen wissen, dass die Seite des Apfels, die keine Sonne bekam, weniger Vitamin C enthält als die Seite, die die Sonne bekam. Sie müssen wissen, dass der Fuji von Grower A ein wenig anders aussieht als der Fuji von Grower B, aber sie sind beide Fujis. Und der einzige Weg, um zu lernen, die Scans zu lesen, um Dinge wie Zucker und Vitamin- und Kaloriengehalt zu bestimmen, besteht darin, den Apfel physisch auf diese Dinge zu testen. In einem Labor. Mit teuren Geräten und Wissenschaftlern mit Doktortitel.

Es ist kein Unterfangen für schwache Nerven, aber Target verstärkt. Das Unternehmen stellt in seinen Vertriebszentren industrietaugliche Scanner auf, um mit dem Aufbau dieser Datenbank zu beginnen. Und sie tut dies, weil sie sich einen Wettbewerbsvorteil erhofft. Laut Casey Carl, Chief Strategy and Innovation Officer von Target, liefern wir bessere Frische, Qualität und Haltbarkeit, weil Produkte, die alt oder minderwertig sind – oder nicht das, was das Etikett verspricht – es nie auf den Boden schaffen werden.

Das ist die Motivation für Target, und seine Bemühungen beginnen mit dem frischen Obst und Gemüse, das in seinen Zentren ankommt. Aber die Möglichkeiten sind fast buchstäblich endlos. TellSpec und SCiO, die beide bei ihren durch Crowdfunding finanzierten Bemühungen, diese Scanner auf den Markt zu bringen, Probleme hatten, werden wahrscheinlich bei Problemen erfolgreich sein, die keine umfangreichen (und teuren) physischen Tests erfordern: TellSpec arbeitet an der Erkennung von Gluten; Einer der Entwickler, die mit SCiO arbeiten, konzentriert sich auf die Identifizierung verfälschter Gewürze. Was sonst? Wie wäre es mit der Beantwortung solcher Fragen wie:

■Gibt es Rückstände von Pestiziden auf dieser Erdbeere?

■ ■Sind die Angaben zu Kalorien/Fett/Protein/Vitamin auf dem Etikett korrekt?

Was ist eine Geysir-Kaffeemaschine?

■ ■Ist in diesem Salatdressing Milchprodukte enthalten?

■ ■Ist mein Bier verwässert?

■ ■Ist das wirklich ein 2004er Caymus Cabernet?

■ ■Ist das Rind- oder Pferdefleisch?

■ ■Ist das Jakobsmuschel oder Hai?

■ ■Hat der Bio-Spinat mehr Vitamin A als herkömmlicher Spinat?

■ ■Gibt es E coli auf dieser melone?

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■ ■Ist das Honig oder goldfarbener Maissirup?


Ein Forscher verwendet einen Handscanner, um eine Erdbeere im Food + Future coLab in Cambridge, Massachusetts, zu beurteilen. Stärkere Versionen des Geräts werden verwendet, um Produkte in Target-Verteilungszentren zu scannen, um eine Datenbank mit Informationen aufzubauen. (Ziel)

Einige dieser Fragen – die über E coli und Pestizidrückstände zum Beispiel – werden schwieriger zu beantworten sein als andere – die über Pferdefleisch und Honig. Aber alle werden verantwortbar sein. (Diese Technologie kann möglicherweise sogar erkennen, ob einige Lebensmittel genetisch verändert sind; es hängt davon ab, ob die Veränderung den optischen Fingerabdruck verändert.) Heute sagt Ihnen der SCiO-Scanner für 249 US-Dollar den Prozentsatz an Fett, Kohlenhydraten und Proteinen und Wasser, das in Käse, Joghurt, Milch, Fleisch, Obst und Gemüse enthalten ist, so Dror Sharon, CEO von SCiO. Die Technologie ist weit genug gekommen, um der Idee Glauben zu schenken, dass sie noch viel weiter gehen wird.

Stellen Sie sich vor, was passiert, wenn es passiert. Wenn Verbraucher sehen können, was in ihren Lebensmitteln enthalten ist, müssen wir nicht mehr auf den Kongress einwirken, damit die Lieferanten dies offenlegen. Wenn Verbraucher (oder Verbraucherschutzgruppen) auf Pestizidrückstände testen können, brauchen wir keine Regierungen mehr, die dies für uns tun. Genauso wie die Anrufer-ID Streichanrufe praktisch beendet haben, wird die optische Identifizierung einen großen Beitrag zur Verhinderung von Betrug, Verfälschung und Kontamination leisten.

Dies ist der ultimative Lügendetektor, sagt Overcash. Entfernen Sie Branding, Labeling und Messaging: Was ist das für ein Ding?

Information bedeutet Rechenschaftspflicht. Wir müssen uns nicht um die Gesetzgebung kümmern, um sicherzustellen, dass Fisch richtig gekennzeichnet ist, denn jeder Fischmarkt in Amerika wird einen Scanner und die FishID-App haben; das Problem löst sich von selbst. Im Parmesan wird es keine Zellulose mehr geben. Die Menge an gesetzgeberischen Maßnahmen und Steuergeldern, die zur Gewährleistung der Transparenz erforderlich sind, wird drastisch sinken.

Ich glaube, dass diese Technologie unsere Beziehung zu Lebensmitteln und zu den Menschen und Unternehmen, die sie für uns anbauen und an uns verkaufen, verändern wird. Es wird nicht morgen passieren, und es wird nicht auf einmal passieren, aber die Unternehmen, die die optische Technologie in Lebensmittel bringen, werden nach und nach die Fingerabdruckbibliothek und die Algorithmen zu ihrer Verwendung aufbauen. Bevor es zu den Verbrauchern kommt, wird es wahrscheinlich höher in der Lebensmittelkette implementiert, um falsch etikettierte, betrügerische und übertriebene Produkte auszusortieren. Wenn die Preise dann sinken, wird es für die Verbraucher eine realistischere Wahl sein. Wir werden dieses Jahr wahrscheinlich einige der einfacheren Anwendungen sehen, da TellSpec und SCiO ihre Geräte ausliefern (beide gegen Ende des Sommers), und einige der komplizierteren Aufgaben sind ein paar Jahre entfernt. Aber dies steht unmittelbar bevor, und es hat die Macht, vieles von dem zu ändern, was unsere Nahrungsversorgung schmerzt.

Diese Geschichte wurde aktualisiert.