WAS IST AROMATISCH, WÄCHST IN VIRGINIA KNOCHEN?

Virginia ist für Liebhaber; Knoblauch ist es nicht. Aber das hält den Staat nicht davon ab, eine Fusion anzustreben: ein Staat voller Knoblauchliebhaber.

Während die Ernte des Old Dominion an dem, was ein Enthusiast einst den 'Ketchup der Intellektuellen' nannte, klein sein mag (manche würden sagen, Erdnüsse), macht Virginia einen mutigen Schritt, um der größte Produzent der Ostküste zu werden.

Achtet also auf Gilroy, Kalifornien, selbsternannte „Knoblauchhauptstadt der Welt“. Sie wurden vorgewarnt.



„Gilroy of the East – es ist möglich, vor allem, wenn alle Farmer in Virginia kooperieren und die Qualität aufrechterhalten“, sagt Ellen Anderson, die mit ihrem Ehemann Terry die größte unabhängige Züchterin des Knollenkrauts im Staat ist. In ihrem dritten Jahr des Knoblauchanbaus haben die Andersons gerade 15.000 Pflanzen - oder 3.000 sehr wohlriechende Pfunde - von nur 2 1/2 Hektar auf ihrer Farm 20 Meilen südlich von Staunton in Fairfield geerntet und getrocknet.

Zu den Andersons in der Old Dominion-Knoblauchgang gehören mindestens 59 andere Bauern, die in diesem Jahr laut dem Landwirtschaftsministerium von Virginia insgesamt 15 Tonnen Knoblauch im Wert von etwa 180.000 US-Dollar ernten sollen. Kalifornien ist im Vergleich dazu im vergangenen Jahr mehr als 11.000 Mal so stark gewachsen – 171.000 Tonnen, so das US-Landwirtschaftsministerium.

Das hält die Grower in Virginia jedoch nicht davon ab, das zu feiern, was manche liebevoll „die stinkende Rose“ nennen. Anfang nächsten Monats wird das erste von dem, was sie hoffen, ein jährliches Virginia Garlic Festival werden, in Amherst, Virginia, etwa 40 Meilen südlich von Charlottesville, stattfinden. Und nach einem Tipp von Gilroy, das jedes Jahr im Juli eine Erntefeier veranstaltet, wird die östliche Version ebenfalls ein Knoblauchkochen sowie einen Knoblauch-Esswettbewerb und Knoblauchköniginnen-Zeremonien bieten.

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Aber das Virginia Festival hat einen noch grundlegenderen Zweck, bemerkt Festivalpräsidentin Nancy Gripp. „Das Hauptanliegen ist die Förderung von Knoblauch – um die Menschen darüber aufzuklären, wie einfach es für sie ist, sie anzubauen. Wir hoffen, die Produktion zu steigern ... um die Knoblauchhauptstadt der Ostküste zu werden. Ich weiß nicht, ob es hier jemals zu einer großen landwirtschaftlichen Produktion werden wird, aber sehen Sie, was mit den Weinbergen von Virginia passiert ist.' Viele waren skeptisch gegenüber den Möglichkeiten der Weinbereitung, aber mittlerweile gibt es mehrere bekannte Appellationen, sagt sie.

Dennoch ist klar, dass Gilroy in absehbarer Zeit nichts zu befürchten hat. Zum einen kommen etwa 80 Prozent des in den USA angebauten Knoblauchs aus Kalifornien – und das meiste aus der Umgebung von Gilroy.

In diesem Jahr erwartet Kalifornien eine Rekordernte, teils aufgrund des guten Wetters und teils, weil die Landwirte ihre Produktion erhöht haben, um die ständig wachsende Nachfrage zu decken. 1980 wurde Knoblauch auf 13.000 Hektar in Kalifornien angebaut; letztes Jahr wurden 19.000 Hektar in Kalifornien dem Kraut gewidmet. Auf nationaler Ebene liegt der derzeitige jährliche Knoblauchkonsum bei knapp über einem Pfund pro Person – ungefähr doppelt so viel wie in den 70er Jahren pro Person pro Jahr.

Ernsthafte Knoblauchliebhaber weisen schnell auf einen weiteren Grund hin, warum sich Gilroy keine Sorgen machen muss. Der meiste Knoblauch, der in Virginia angebaut wird, ist Elefantenknoblauch.

„Elefantenknoblauch ist kein Knoblauch“, spottet Caryl Saunders, Vertreterin der Fresh Garlic Association. „Es hat ein leichtes Knoblaucharoma, ist aber ein völlig anderes Produkt. Er hat mehr Feuchtigkeit als normaler Knoblauch und ist fast wie eine Wasserkastanie.'

Obwohl Elefantenknoblauch wie die traditionelle Zwiebel aussieht – nur wesentlich größer – ist sein Geschmack deutlich milder. 'Es schmeckt nicht wirklich nach etwas anderem', sagt Patricia DeStasio, Marketingkoordinatorin der Christopher Ranch in Kalifornien, dem größten kommerziellen Erzeuger von frischem Knoblauch. Sie gehört zur gleichen Kräuterfamilie wie die kleinere und bekanntere Zwiebel, aber „schmeckt eher wie eine Kreuzung aus Knoblauch und Zwiebel und hat einen viel milderen Geschmack“, fügt DeStasio hinzu, der anmerkt, dass Christopher Ranch auch die größere Zwiebel anbaut .

Es ist gerade der milde Geschmack, der die Andersons zum Elefantenknoblauch hinzog. 'Ich liebe den Geschmack', sagt Terry Anderson und bemerkt, dass er und seine Frau Elefantenknoblauch in fast jeder Mahlzeit außer zum Frühstück verwenden. Und selbst dann finden sie Wege, zum Beispiel Frühstücks-Burritos zuzubereiten. Die Andersons gehen davon aus, dass sie als Paar mindestens 10 Pfund pro Jahr verbrauchen. „Ich mag keine Knoblauch-Erdnussbutter oder Knoblauch-Eiscreme, sondern so ziemlich alles andere“, sagt Ellen Anderson.

Aber wichtiger – zumindest aus geschäftlicher Sicht – war Terry Andersons Schlussfolgerung, dass Elefantenknoblauch eine weitaus profitablere Ernte sein würde als die traditionelle Zwiebel.

„Wir haben uns normalen Knoblauch angeschaut, aber er wird von großen Großhändlern vermarktet und es ist schwer, mit ihnen zu konkurrieren“, sagt er. 'Wir wollten eine Kulturpflanze finden, die wir als einzigartig und exotisch präsentieren können.'

Elefantenknoblauch schien genau das Richtige zu sein, da er als Gourmetessen gilt und als solches einen höheren Preis erzielen könnte. Im Allgemeinen kostet es zwischen 3 und 8 US-Dollar pro Pfund. (Traditioneller Knoblauch kostet im Vergleich dazu weniger als 3 US-Dollar pro Pfund – und da sein Geschmack kräftiger ist, wird weniger davon pro Gericht benötigt.) Und weil die Andersons ihren Knoblauch direkt an Restaurants und Versandhändler verkaufen, sind sie den höheren Verkaufspreis erhalten können. Infolgedessen schätzen sie, dass ihre 3.000 Pfund Knoblauch in diesem Jahr etwa 15.000 US-Dollar einbringen werden. Obwohl das für die beiden nicht genug zum Leben ist (dafür verlassen sie sich auf Terrys Vollzeitjob als Berater, der automatisierte Maschinen für nahe gelegene Fabriken herstellt), ist es eine ordentliche Summe für eine Ernte, die auf nur 2 1/2 Hektar angebaut wird.

Die Fähigkeit, Elefantenknoblauch auf einer so kleinen Fläche gewinnbringend anzubauen, ist genau das, was die Landwirtschaftsbeamten von Virginia für die Ernte angezogen hat.

Tatsächlich ist es ein Favorit von Andy Hankins, Virginias Spezialist für alternative Landwirtschaftserweiterungen. In den letzten Jahren hat Hankins Bauern dazu ermutigt, eine kleine Knoblauchernte anzubauen – nicht mehr als ein Viertel eines Morgens – um zu diversifizieren und eine zusätzliche Einkommensquelle aus dem Land zu gewinnen. „Die {traditionelle} Landwirtschaft schafft es einfach nicht“, sagt W.W. Hynson, der eine 300 Hektar große Gemüse- und Getreidefarm in der Nähe von Colonial Beach hat. „Selbst wenn Sie Houdini oder der Mann wären, der über das Wasser ging, gibt es keine Möglichkeit, mit Getreideanbau Geld zu verdienen. Gemüse ist der Dreh- und Angelpunkt“, sagt Hynson.

Im vergangenen Herbst pflanzte Hynson 2 3/4 Morgen Elefantenknoblauch. Er habe einige Fehler gemacht, gibt er zu, zum Beispiel nicht so viel zu gießen, wie er es jetzt wissen sollte. Trotzdem ist er mit seinen Ergebnissen so zufrieden, dass er es in der nächsten Saison erneut versuchen möchte.

Das Attraktive an Elefantenknoblauch, fügt er hinzu, ist, dass 'es eine gute Möglichkeit ist, das Land in den Wintermonaten zu nutzen'. Im Herbst gepflanzt und im späten Frühjahr geerntet, 'hilft es, die Landwirtschaft zu einem 12-monatigen Betrieb zu machen, weshalb ich es mir ansehe.'

„Sie braucht Bewässerung und der Anbau ist teuer. Es braucht doppelt so viel Dünger (Hynson verwendet eine speziell gemischte organische und anorganische Mischung) und doppelt so viel Wasser' wie anderes Gemüse. Aber andererseits, bemerkt Hynson, können die finanziellen Erträge „zweimal so hoch sein wie bei jeder Ernte“.

Im Gegensatz zu den Andersons, die den Knoblauch selbst anbauen und verkaufen, baut Hynson seinen Knoblauch unter Vertrag bei einem landwirtschaftlichen Unternehmer aus Maryland, James Rubino, an, der sehen möchte, ob die Ernte an der Ostküste erfolgreich angebaut werden kann. Rubino führt auch Tests in North Carolina und Pennsylvania durch, aber bisher sei es zu früh, um zu sagen, ob hier eine große Ernte kommerziell angebaut werden kann.

Unter Vertrag erhält Hynson weit weniger pro Pfund als die Andersons, die berechnen, dass die meisten Vertragsbauern etwa 90 Cent pro Pfund erhalten. Hynson weigert sich zu sagen, wie viel er erhält, merkt aber an: „Das reicht aus, um meine Kosten zu decken. Sonst würde ich es nicht anbauen.'

Elefantenknoblauch an der Ostküste testet auch der zweitgrößte Vermarkter der riesigen Zwiebel, Oregal Inc., mit Sitz in Oregon (natürlich), wo der größte Teil des Elefantenknoblauchs in den Vereinigten Staaten angebaut wird.

Trotz des hohen Einzelhandelspreises von Elefantenknoblauch – ein Preis, von dem Giant Food vermutet, dass er die Verkäufe dämpft – sagt Oregal, dass sich seine Verkäufe jährlich verdoppelt haben. In diesem Jahr sagt die Marketing-Managerin von Oregal, Tracey Branche, voraus, dass das Unternehmen 100.000 Pfund Elefantenknoblauch verkaufen wird.

Oregal möchte die Kosten senken, wo es geht, und sucht deshalb nach Anbauern an der Ostküste. Denn obwohl die riesige Glühbirne nicht schwer ist, „ist sie doch sperrig und nimmt viel Platz ein … . Der Transport von Küste zu Küste kostet etwa 17 Cent pro Pfund, sagt Branche. Um die Ernte näher an den Markt zu bringen, hat Oregal mehrere östliche Bundesstaaten untersucht, darunter New York, das bis vor kurzem die größte Knoblauchproduktion im Osten hatte – etwa 25 Hektar nach der letzten Zählung des USDA im Jahr 1987.

Oregal kam jedoch zu dem Schluss, dass die Winter in New York für Elefantenknoblauch zu kalt sind, während die Sommer der weiter südlich gelegenen Staaten zu heiß sind.

„Das Klima in Virginia schien ideal“, sagt sie. Die Feuchtigkeit kann jedoch ein Problem sein, insbesondere beim Trocknen des Knoblauchs. 'Das ist die halbe Miete', sagt Branche, der feststellt, dass der Knoblauch, wenn er nicht richtig geheilt wird, schnell schimmelt oder verdirbt.

Doch bisher ist Branche mit den Tests in Virginia zufrieden und plant im nächsten Jahr eine Verdoppelung der Produktion.

Wenn Elefantenknoblauch hier Erfolg hat, werden andere traditionell westliche Kulturen möglicherweise nicht weit zurückliegen. Die Andersons zum Beispiel experimentieren bereits mit Anaheim-Chilis. „Wir lieben sie absolut und essen sie zu allem, genau wie Knoblauch“, sagt Ellen Anderson. Also, fragt sie, warum sie nicht anbauen, um sie zu verkaufen?

Weitere Informationen über Elefantenknoblauch oder das Virginia Garlic Festival erhalten Sie unter 804-946-2606. Das Festival findet vom 7. bis 8. September von 10 bis 17 Uhr statt. bei Rebec Vineyards, auf der Westseite der Route 29, etwa acht Kilometer südlich von Amherst. Der Eintritt beträgt 3 USD für Erwachsene, 1 USD für Kinder ab 6 Jahren und kostenlos für Kinder unter 6 Jahren.

Ein spezielles Kochbuch, „Great, Glorious Garlic!“, das für das Festival von Cenva Publishing Co. herausgegeben wurde, kann durch Senden von an P.O. Box 2315, Lynchburg, Virginia 24501.